POWER-RANKING EUROPA

15. ATALANTA
14. BORUSSIA DORTMUND

13. MILAN
12. ATLÉTICO MADRID
11. MANCHESTER UNITED

10. LIVERPOOL
De er nede i en solid bølgedal, og trolig må seiersvante Liverpool justere målsettingen for sesongen og ta til takke med en kamp for en topp fire-plass. For tiden klarer man ikke å utkjempe eller utspille sine motstandere. Det begynner å bli på tide at Mohamed Salah & co. kommer skikkelig i gang med sesongen.

9. CHELSEA
Høsten har vært humpete for Chelsea, med skuffende prestasjoner på banen og storrengjøring i styrerom og trenergarderoben. Graham Potter er en spennende manager som bør kunne få mye ut av den sterke Chelsea-troppen. Det var en del bra å ta med seg fra borteseieren mot Crystal Palace i helgen, og nå venter to interessante kamper mot Milan i Champions League.

NYE FJES: Pierre-Emerick Aubameyang og Raheem Sterling feirer scoring. Foto: Scanpix.

8. TOTTENHAM
Etter tapet for Arsenal er de ikke lenger ubeseiret i ligaen. Likevel har det vært en god start for Spurs, som har vunnet de ligakampene som skal vinnes hittil. Frontrekka med Kane-Son-Richarlison har potensial til å bli av de aller farligste i Europa. Med tapet mot Sporting i Lisboa har de åpnet opp deres Champions League-gruppe, men mulighetene for avansement er fortsatt svært gode.

7. NAPOLI
Det har blitt sagt noen ganger de siste årene, men vi sier det igjen; nå har Napoli en god mulighet til å ta klubbens første seriemesterskap siden 1990. De er fortsatt ubeseiret og har tilbragt den siste måneden på tabelltoppen. Den store prestasjonen hittil er likevel 4-1-seieren mot Liverpool, som ble fulgt opp med seier over Rangers i Glasgow. Spilleren alle snakker om er georgiske Khvicha Kvaratskhelia, som river i stykker forsvar hver eneste helg og midtuke for tiden.

STJERNESKUDDET: 21 år gamle Khvicha Kvaratskhelia herjer i Napoli. Foto: Scanpix.

6. ARSENAL
For en nydelig utvikling dette unge laget har hatt. Med en uvanlig (til dem å være) stødig sentrallinje og kreativ kraft i massevis har det meste gått på skinner til nå. Gabriel Jesus har vært en åpenbaring på topp, og er en av de som absolutt må holde seg skadefri. Arsenal får deres klart høyeste plassering i de tre årene jeg har laget denne listen.

5. BARCELONA
Endelig er Barca tilbake for alvor. Under Xavi er identiteten og kvaliteten der den skal være. At Robert Lewandowski skulle score på bestilling var forventet. Mer oppsiktsvekkende er det at man bare har sluppet inn ett mål på de første syv ligakampene. Derfor topper de La Liga-tabellen for første gang på over to år.

NY KLUBB, SAMME SPILLER: Robert Lewandowski har kommet godt i gang for Barcelona. Foto: Scanpix.

4. BAYERN
Etter en gnistrende god sesongåpning har Bayern og manager Nagelsmann opplevd motgang i Bundesliga. Etter tre uavgjorte og ett tap var det godt med 4-0-smadring av Bayer Leverkusen fredag kveld. I Champions League har det blitt fin-fine seirer borte mot Inter og hjemme mot Barcelona. Spesielt 2. omgangen i sistnevnte kamp var sterk. Dermed kan de spille hjem avansement i dobbelmøte med Viktoria Plzen.

3. PSG
«Kan de klare det denne sesongen», er det tilbakevendende spørsmålet om PSG på høsten. Tegnene er i hvert fall gode, selv om deres berømte fronttrio har slått av litt på takten de siste tre kampene. De har gått på det litt mer ukjente sporet enn tidligere med Christophe Galtier som manager, og den karismatiske franskmannen får foreløpig gode skussmål fra sine spillere. Denne ukens bortekamp mot Benfica kan bli en fin test av lagets moral.

FORTSATT GODE VENNER: Neymar og Lionel Messi. Foto: Scanpix.

2. REAL MADRID
Selv om seiersrekken stoppet på ni, ser det veldig lyst ut for Real Madrid. Det er en tropp spekket med kvalitet, ung og gammel. Et godt eksempel denne sesongstarten finner man på midtbanen hvor Aurélien Tchouaméni har fylt skoene til Casemiro uten problemer og kan nyte å spille med en fortsatt strålende Luka Modric. Laget klarte seg også veldig godt i perioden Karim Benzema var skadet.

1. MANCHESTER CITY
Fabelaktig lag, genial manager og strålende form. Igjen er Manchester City verdens beste fotballag, og med det favoritter til å vinne alle turneringer de deltar i. Erling Braut Haaland har gjort dem enda (mye) verre å møte. Et av historiens beste lag har fått inn en av tidenes giftigste spisser. Cocktailen er så dødelig at man ikke skjønner hvordan de kan stoppes.

HAT TRICK-HELT: Erling Braut Haaland scoret sitt tredje Premier League-hat trick i helgen – i kamp nummer åtte. Foto: Scanpix.




POWER-RANKING EUROPA

15. ATLETICO MADRID
14. NAPOLI
13. BORUSSIA DORTMUND
12. VILLARREAL
11. MILAN

10. CHELSEA
Seks kamper inn i sesongen kan man allerede snakke om en berg- og dalbane for Chelsea. De startet godt da de slo Everton borte og var best i 2-2-kampen mot Tottenham. Bortesmellene mot Leeds og Southampton var stygge, og det blir sannsynligvis en kamp for å klare topp fire. Til tross for at Chelsea ikke fikk alle sine førstevalg på overgangsmarkedet har Thomas Tuchel en sterk tropp. Det store spørsmålet er hvem som skal score målene…

FRELSEREN? Pierre-Emerick Aubameyang er hentet inn som Chelseas nye spiss.

9. MANCHESTER UNITED
Etter en grusom sesongstart har United brukt de siste ukene på å plukke poeng og bygge sårt tiltrengt tro og selvtillit. Selv om Erik ten Hag ikke fikk alt han ønsket seg i sommer er laget og troppen styrket. I de jevnspilte hjemmeseirene har han fått nytte av herlig kontringskraft med føttene til Christian Eriksen/Bruno Fernandes og farten til (kanskje) pånyfødte Marcus Rashford. Den ambisiøse spillestilen til ten Hag trenger tid til å sette seg, og nå har han fått en plattform å bygge videre på.

8. TOTTENHAM
Champions League-plass, samhold, ligaens farligste spisspar og en av verdens beste trenere. Tottenham er tilbake i nærheten av der de ønsker å være. Antonio Conte fikk også tidlig på plass flere av de spillerne han ønsket seg i sommer. Til tross for fin poengfangst hittil er det liten tvil om at Spurs har mer å gå på. Samtidig som Harry Kane har fått opp målproduksjonen venter man fortsatt på at Heung-Min Son skal komme skikkelig i gang.

7. ARSENAL
What a difference a year makes. Et år etter at Arsenal startet september nederst på tabellen har de nå sett ut som et ekte topplag. Mikel Arteta bygger stein for stein og har fått inn gode nok spillere til å spille seg inn i Champions League. Den største forskjellen har Gabriel Jesus gjort, med sine mål, målgivende og stor arbeidsinnsats. Kaptein Ødegaard har også hatt en flott start på sesongen. Reaksjonen på tapet mot Manchester United vil fortelle oss enda mer om hva som bor i dette laget.

UTENFOR DET GODE SELSKAP: Arsenal skal spille Europa League denne sesongen.

6. LIVERPOOL
Med to seiere på seks kamper har Liverpool åpnet svakt. Da Sadio Mané ble solgt måtte andre skinne enda sterkere. Foreløpig har Luis Diaz levert en del bra, mens Diogo Jota har vært skadet, Darwin Nunez suspendert og Mohamed Salah nesten usynlig. For en sjelden gangs skyld er Liverpool derfor utenfor topp fem på denne listen. Nå som skadekrisen ser ut til å være over bør de heve seg flere hakk.

5. PSG
Ingen klubber har vært mer preget av uro og kontroverser de siste årene enn PSG. Sommeren var preget av stor glede over Kylian Mbappés avgjørelse om å bli i klubben. Den nye sesongen hadde så vidt startet da Mbappé i kampen mot Montpellier viste ekstremt negativt kroppsspråk, bommet på straffespark og forsøkte å ta ballen fra Neymar da brasilianeren gjorde seg klar for å ta straffe i samme kamp. Spoler vi fram et par uker er harmonien tydeligvis tilbake, takket være enorm målproduskjon fra firma Messi-Mbappé-Neymar. På seks kamper har Mbappé syv mål, Messi tre mål (og seks målgivende) og Neymar syv mål (og seks målgivende!).

4. BARCELONA
For tredje gang på ett år snakker vi om «nye Barcelona». I fjor høst, den første perioden uten Messi, så de aldeles ikke bra ut. Etter ansettelsen av Xavi, parallelt med slutten på en skadekrise, ble det mye bedre. Likevel trengte Barca denne sommeren på å nærme seg de aller beste igjen. De har beholdt sine viktigste spillere (til og med Frenkie de Jong), forsterket seg i alle ledd og startet sesongen godt. Ikke overraskende har Robert Lewandowski sklidd fint inn i laget og scorer mål på bestilling. Den første virkelige testen for Barcelona kommer i München neste uke.

STJERNESIGNERING: Robert Lewandowski har byttet ut Bayern München med Barcelona.

3. BAYERN MUNCHEN
Sesongstarten var skremmende god fra Bayern. 5-0-ledelse til pause borte mot Europa League-mesterne Eintracht Frankfürt (6-1 til slutt) og 7-0 over Bochum i neste bortekamp. Hvor sårt de vil savne Lewandowski gjenstår å se, men med Sané, Coman og Mané har de et tempo i front som er umulig å matche. Like bak dem har 19 år gamle Jamal Musiala allerede et vanvittig høyt nivå inne, og Thomas Müller holder fortsatt koken. Matthijs de Ligt og Ryan Gravenberch er gode fortserkninger. Med fullklaff kan Bayern vinne alt denne sesongen.

2. MANCHESTER CITY
Til tross for et par poengtap er det ingen tvil om Manchester Citys klasse. Erling Braut Haaland har også gitt laget en helt ny dimensjon. Laget og Haaland har tilpasset hverandre på rekordtid, og kjemien kommer sannsynligvis til å bli bedre og bedre. City har også litt å gå på når det gjelder å unngå at motstanderne får gunstige kontringer og dødballmål. Ellers ser det veldig bra ut.

1. REAL MADRID
De europeiske mesterne fortsetter der de slapp før sommeren og står med full pott på fire kamper, uten at motstanden har vært den helt store. Flere gamle helter har forsvunnet, noe som setter ytterligere fart på et allerede påbegynt generasjonsskifte i Madrid. Med Vinicius, Tchouameni og Camavinga ser både nåtiden og fremtiden lys ut. I tillegg holder fortsatt bærebjelkene Benzema, Courtois og Modric ypperste verdensklasse. Bortsett fra at de mangler en backup for Benzema er denne troppen bedre rustet til å vinne store ting enn de var forrige sesong.

BEDRE ENN NOEN GANG? Karim Benzema har levert på øverste hylle de siste sesongene. Klarer han å fortsette også i år?

Power-ranking Europa II

Hvordan rangerer du toppklubbene i Europa? Si din mening i vår rangeringspoll på tv2.no!

15. ARSENAL
14. JUVENTUS
13. MILAN
12. INTER
11. BORUSSIA DORTMUND

10. NAPOLI
31 poeng av 33 mulige. Tre baklengsmål på elleve kamper. Kanskje kan sesongen ende i klubbens første seriemesterskap siden Maradonas dager. Med Milan på samme poengsum er det nostalgisk sus over Serie A-tabellen. Napoli har kvalitet i alle ledd, som stopperkjempen Kalidou Koulibaly, midtbaneeleganten Fabian Ruiz, europamesteren Lorenzo Insigne og spisskometen Victor Osimhen.

9. MANCHESTER UNITED
Poengfangsten har vært ok i både Premier- og Champions League, men man kan telle antall overbevisende United-seiere på én hånd. De har sjelden maktet å dominere kamper mot lag de skal være mye bedre enn. I tillegg har forsvarsspillet ofte vært langt fra godt nok. 3-0-seieren over Tottenham var en god reaksjon på det skrekkelige hjemmetapet mot Liverpool. Med sine syv mål på ti kamper, flere av dem avgjørende, har Cristiano Ronaldo levert varene foran mål. Nå må også hans lagkamerater heve seg og bevise at de tilhører et topplag.

8. AJAX
For drøyt to siden var Ajax fryktelig nære Champions League-finale. Selv om halve 2019-laget forsvant ser den gamle storklubben ut til å ha et nytt superlag på gang. De har nemlig brukt høsten på å herje med nesten all motstand. I den knallsterke 4-0-seieren over Borussia Dortmund spilte de bortimot en perfekt kamp med herlig fotball og nydelige mål. Den 21 år gamle brasilianske kantspilleren Antony har vært fabelaktig, og Sebastien Haller er med sine seks mål på tre kamper toppscorer i Champions League. Ajax er sesongens store gledelige overraskelse hittil.

Dusan Tadic, Sebastien Haller og Ajax jubler mot Borussia Dortmund. (Alle foto: NTB Scanpix)

7. ATLETICO MADRID
Etter en noe vaklende innledning på sesongen svinger det nå mer av de regjerende spanske ligamesterne. De er ikke like solide som i sine beste perioder, men ettersom angrepsspillet er godt har kampene deres bydd på god underholdning i det siste. Oppgjøret mot Liverpool var sesongens høydepunkt i så måte, da de kjempet seg fra 0-2 til 2-2, men tapte etter at Antoine Griezmann ble utvist. Dermed er det mye jobb igjen å gjøre for å sikre avansement til 1/8-finale.

6. REAL MADRID
Til tross for varierende resultater er stemningen positiv i Real Madrid. De vant El Clasico på tre kvart maskin og er på kurs mot tabelltopp i La Liga. Etter elleve runder er avstanden ned til Barcelona åtte poeng. Ingen i Europa herjet som Karim Benzema i sesongens to første måneder. De siste ukene har supertalentet Vinicius jr. stått frem. Brasilianeren har spesielt tatt store steg foran mål. I tillegg har et par andre nøkkelspillere, Toni Kroos og Ferland Mendy, kommet tilbake fra skade. November-programmet ser overkommelig ut for Madrid.

Real Madrid vant sesongens første El Clásico.

5. PSG
De er som forventet suverene i hjemlig liga, og ser allerede ut til å ha hektet av potensielle utfordrere. Når det er sagt har det hverken vært fyrverkeri eller overkjøringer den siste måneden. To ettmålseiere, én uavgjort og ett tap er oktober-fasiten. I Europa har fangsten vært god etter den skuffende starten mot Club Brügge. 2-0 over Manchester City var flatterende, men viste også hva et par øyeblikks magi fra noen av verdens beste spillere kan bety. PSG har startet sesongen godt og har mye mer å gå på.

4. MANCHESTER CITY
Det har vært blandet drops fra det som i skrivende stund er oddsfavoritten til å vinne Champions League. Høydepunktet var den knallsterke borteseieren mot Chelsea, mens den største nedturen var 0-2 hjemme mot Crystal Palace sist helg, da de var én mann mindre i 2. omgang. Man forventer bestandig det beste av dette laget, men for øyeblikket er blant andre Kevin De Bruyne et lite stykke unna sitt toppnivå. Til helgen venter det som bør bli et brennhett Manchester-derby.

3. CHELSEA
Seks strake seiere, men likevel «bare» tredjeplass. Begrunnelsen for dét er at seieren har kommet mot ganske svake lag, deriblant en heldig mot Brentford. Det ble tap i de to siste kampene mot gode lag. Chelsea topper Premier League, har en råsterk tropp og en av verdens beste managere. Når de tar ledelsen er de nærmest umulige å slå. Ankelskaden til Romelu Lukaku var ikke alvorlig, og med ti mål mot Norwich og Newcastle var det midlertidige savnet av stjernespissen minimalt. Den siste ukas store spiller er Reece James, som scoret tre seriemål på to kamper og avgjorde straffekonken mot Southampton.

Chelsea-guttene Reece James og Mason Mount med tre mål hver den siste uka.

2. LIVERPOOL
De er ikke helt oppe på nivået de holdt for halvannet år siden, men med 24 kamper uten tap er Liverpool for lengst friskmeldt. Energien og kvaliteten er tilbake. Tilstedeværelsen til Virgil van Dijk og Jordan Henderson gjør stor forskjell, Trent Alexander-Arnold og Roberto Firmino har funnet sin beste form igjen og Mohamed Salah går på vannet for tiden. Det største forbedringspotensialet ligger i forsvarsspillet, noe man så i 2. omgangen mot Brighton.

1. BAYERN MÜNCHEN
Det er nesten umulig å skille de beste lagene i Europa for øyeblikket – spesielt topp fem. Alle er vanvittig gode, men ingen av dem har vært prikkfrie. For Bayern var cuptapet mot Borussia Mönchengladbach, 0-5, ubegripelig. Ellers har de stort sett vært uimotståelige. De har scoret minst tre mål i 12 av 16 kamper denne sesongen. I Champions League har de 12-0 på tre kamper. Robert Lewandowski har blitt 33 år i høst, men fortsetter å snitte over ett mål per kamp. Bayern er det beste laget nå. Så vidt …

Power-ranking Europa

Her er min vurdering av det nåværende styrkeforholdet mellom Europas beste fotballag.

15. SEVILLA
14. MILAN
13. JUVENTUS
12. NAPOLI
11. BORUSSIA DORTMUND

10. INTER
De italienske mesterne mistet sine to kanskje viktigste brikker før sesongen i trener Antonio Conte og Romelu Lukaku. De er likevel fortsatt et lag spekket med kvalitet. I hjemmekampen mot Real Madrid var de lenge det klart beste laget, men klarte ikke å sette ballen i mål. Midtforsvaret og midtbanen er veldig solide. På topp har Lukaku-erstatter Dzeko startet bra. I Serie A har de kommet godt i gang, men der kan Napoli bli en hard nøtt å knekke. 


9. ATLETICO MADRID
Alt er ikke som det skal være hos de røde og hvite fra Madrid. De vant ligaen fullt fortjent forrige sesong, men grunnlaget for triumfen ble lagt før nyttår. Det er fortsatt vrient å score mål på det mest defensivt anlagte storlaget i Europa. Fremover på banen har de nå såpass mye kvalitet at det ikke holder å gå målløs av banen i tre av de fire siste kampene – alle mot overkommelig motstand. Helgens tap mot svake Alaves var pinlig. Antoine Griezmann er hentet tilbake for å score de viktige målene i tette kamper, men har ikke vist seg fra sin beste side på lang tid. Diego Simeones mannskap har kommet seg gjennom svake perioder tidligere, og det er på tide å skjerpe seg når de denne uken møter Milan og Barcelona. 

8. BARCELONA
How the mighty have fallen. Det har vært sørgelig å følge Barcelona de siste ukene. Først fikk vi i kampen mot Bayern München se hvor langt unna Barca er toppen. Så ventet den absurde 1-1-hjemmekampen mot Granada, da det i full desperasjon ble pumpet innlegg og lange baller mot spissparet Luuk de Jong og Gerard Piqué. Deretter ble det uavgjort mot Cádiz, i det som må være blant topp fem kjedeligste Barcelona-kamper dette århundret. Det var i det minste veldig gledelig å se stjerneskuddet Ansu Fati score i comebacket da Levante ble slått komfortabelt sist helg. Mye av ansvaret for Barcelonas fremtid hviler nå på deres unge akademi-produkter. 


7. MANCHESTER UNITED

Etter en pangstart på sesongen har United gått på smeller i alle de tre turneringene de har spilt i. Mannskapet har ikke vært sterkere på mange år, og med den stallen er Solskjær og spillerne nødt til å finne ut av ting dersom de skal unngå flere pinlige tap. Både Cristiano Ronaldo og Raphael Varane har startet godt, mens Jadon Sancho ikke har bidratt stort foreløpig. Den neste drøye måneden venter et knalltøft kampprogram.


6. REAL MADRID

Flere av verdens største klubber er midt i generasjonsskifter. I Real Madrid har gamle mestere og fremtidens storheter funnet tonen godt i starten av sesongen. Spesielt gjelder dette for Karim Benzema og Vincius Jr. Benzemas 15 målpoeng (åtte mål og syv målgivende) på de første seks ligakampene var rekord i Spania. Franskmannen klarer i sitt 34. leveår kunststykket å ta nye steg og bli en enda bedre fotballspiller enn han noensinne har vært. Det må sies at Real Madrid har fått godt betalt i en del av kampene. De har sluppet alle sine motstander til store sjanser. Helgens 0-0-kamp hjemme mot Villarreal var en jevn batalje. 


5. PSG 

Et av tidenes stjernegallerier har ikke fått nok tid sammen enda til å felle en dom. Det lille Messi har vist i sin nye drakt har vært bra, men PSG var skuffende i første Champions League-kamp mot Club Brügge. Et viktig spørsmål er om Mauricio Pochettino får sine gutter til å presse like mye og jobbe like hardt som de andre storlagene i Europa gjør. Og blir samspillet og tonen mellom supertrioen på topp fint og harmonisk? På lørdag var Kylian Mbappé veldig grinete fordi Neymar valgte å skyte fra skrått hold da Mbappé sto klar foran åpent mål. Kveldens kamp mot Manchester City blir en test av kvalitet, samspill, taktikk og moral. 



4. LIVERPOOL
Etter et turbulent og vanskelig år er Liverpool tilbake blant de aller beste lagene i Europa. Med toppet lag har de i flesteparten av kampene dominert og fått resultatene med seg. Likevel har de et stykke opp til toppnivået fra sesongene da de endte opp med nærmere 100 poeng. I helgen slapp de fullt fortjent inn tre mål mot Brentford. Mohamed Salah har hatt en strålende sesongstart, med mål i seks av syv kamper. 

3. CHELSEA
Champions League-mesterne har fortsatt der de slapp forrige sesong. Dette kalenderåret har de vært det vanskeligste laget å score på. Kanskje ikke så merkelig når de har store Edouard Mendy i mål, tre solide midtstoppere og N’Golo Kanté foran der igjen. I fjor var de særdeles ineffektive foran motstanders mål. Med Romelu Lukaku inne kommer det scoringer på bestilling. Chelsea har også enorm bredde i stallen, og bør være med å kjempe om de store pokalene også denne sesongen. 


2. BAYERN MUNCHEN

Det var og er stor spenning knyttet til Bayerns nye unge manager Julian Nagelsmann. Hvordan vil nye Bayern se ut? Foreløpig er mye likt som før. Den tyske giganten har klassespillere i alle ledd, og de aller fleste er i god form. I den første Champions League-kampen vant et Bayern på tre kvart maskin 3-0 borte mot Barcelona. I Bundesliga scoret de også i snitt tre mål per kamp og har allerede fått et lite forsprang på konkurrentene. 

1. MANCHESTER CITY
Etter tap i premieren mot Tottenham og 0-0 hjemme mot Southampton var det nok mange som tvilte på hvor Manchester City står for øyeblikket. Prestasjonen mot det jeg før kampen så på som verdens for øyeblikket kanskje beste, og i hvert fall mest solide lag, var fabelaktig. Manchester City minnet oss på hvor gode de kan være når innsatsen, konsentrasjonen og kvaliteten er på topp. Selv om det bare ble 1-0 var dette en slags maktdemonstrasjon som hverken kan overses eller undervurderes i rangeringen av Europas beste lag for øyeblikket. 

Power-ranking Premier League

Den nye sesongen er over oss. Med innrammingen og stemingen fra gårsdagens premiere i Brentford frisk i minne skal det bli nydelig å ta fatt på en normal Premier League-lørdag. Nå kommer også tre av tittelkandidatene i gang. Jeg har fått i oppgave å vurdere styrkeforholdet mellom lagene i ligaen. Altså ikke et tabelltips, men hvordan de 20 ser ut i skrivende stund. Rangeringen av de ti sterkeste lagene utdypes med tekst.

20. Norwich
19. Watford
18. Brentford

17. Southampton
16. Burnley
15. Brighton
14. Crystal Palace
13. Newcastle
12. Wolverhampton

11. Aston Villa

10. Leeds
Comebacket i den øverste divisjonen var svært imponerende. De spilte med like mye energi og modighet som de hadde gjort i divisjonen under. I tillegg holdt kvaliteten godt Premier League-nivå. Leeds har alle forutsetninger til å holde seg på samme nivå. De beholdt spillerstall og manager, og skulle de få fullklaff og havne i flytsonen er ikke europacup utenfor rekkevidden til Bielsa & co.

9. Everton
Etter en strålende start i fjor falt Everton ned til midten av tabellen. Der er det store sjanser for at vi finner dem også utover i denne sesongen. Eieren Farhad Moshiri sa i sommer at klubben har som mål å «hevde seg i toppen av tabellen og vinner trofeer.» Det var også motivasjonen bak å ansette Rafael Benitez som manager. Den tidligere Liverpool-sjefen erstatter populære Carlo Ancelotti. Uten sin bakgrunn hadde Benitez vært et godt valg, men han er avhengig av en ålreit start for å blidgjøre fansen. Laget har vist at de kan hamle opp med flere av de aller beste i ligaen, men jobben blir å stabilisere dem på deres øverste nivå og håpe på færre skader enn før.

Kan Evertons offensive stjerner skinne igjen? (Alle foto: NTB Scanpix)

8. Arsenal
Forrige høst var et mareritt, men fra 26. desember og inn var Arsenal tredje best i Premier League. Likevel er topp fire mer en drøm enn et mål. I sommer har de foreløpig brukt mest penger på å forsterke i bakre rekker. Ben White skal bli den nye forsvarssjefen og Nuno Tavares er cover på backplass. Albert Sambi Lokonga er et fint tilskudd på midtbanen. Det Arsenal forbedre er likevel angrepsspillet. Dette var også tydelig i premieren mot Brentford, hvor de riktignok manglet Partey, Aubameyang og Lacazette. Med Saka, Smith-Rowe, Martinelli og kanskje Ødegaard bør Arteta gjøre mer ut av Arsenal enn han har klart til nå.

7. West Ham
Forrige sesongs store overraskelse ser ut til å beholde alle nøkkelspillerne som gjorde det mulig med spill i Europa. Deres viktigste spiller er Declan Rice, som etter en strålende sesong leverte et flott EM. Elleveren er sterk, men troppen blir fort tynn når det skal kjempes på flere fronter. De siste par årene har det blitt mer treff enn bom på overgangsmarkedet, og nå må de skaffe bedre dekning på et par posisjoner. Spesielt en ny spiss hadde vært kjærkomment.  

6. Tottenham
Det er lenge siden det har vært vanskeligere å vite hvor man har Tottenham. For det første har de ny manager, som helt sikkert trenger tid på å finne ut hvem som skal spille og hvilken formasjon som er den beste. Nuno Espirito Santo hadde suksess med 3-4-3/3-5-2 i Wolverhampton, men har i forsesongen brukt fire mann i forsvar. Det viktigste er uansett om Harry Kane blir i klubben. Med mannen med flest mål og flest målgivende i 2020/21 skal de helt klart kunne utfordre om en plass i topp fire. På andre posisjoner kommer Tottenham trolig styrket ut av sommeren med Cristian Romero på midtstopperplass og midtbanespilleren Oliver Skipp tilbake fra et særdeles vellykket låneopphold i Norwich.

5. Leicester
Mye takket være strålende klubbdrift er Leicester et skikkelig topplag i Premier League. Selv om de tidligere har solgt store profiler har utviklingen vært positiv og man har bitt seg fast i den absolutte eliten. To år på rad har de snublet på oppløpssiden i kampen om en Champions League-plass. Nå har de beholdt alle sine beste og spedd på med spennende signeringer i Patson Daka og Boubakary Soumaré. Kelechi Iheanacho har tatt store steg i det siste, og derfor er ikke Leiceser lenger like avhengige av målene til Jamie Vardy.

Kasper Schmeichel og Leicester slo et reservepreget Manchester City i Community Shield.

4. Manchester United
De siste par årene har pilen pekt i riktig retning for Manchester United. Kvalitetsspillere har blitt hentet til klubben, samtidig som flere andre har tatt steg. Det ble likevel aldri noen skikkelig tittelfight – til det var Manchester City for sterke. Nå er de forsterket med Raphaël Varane og Jadon Sancho. Førstnevnte har i en årrekke løftet pokaler for Real Madrid og Frankrike. Sancho har utvilsomt potensial til å sette fyr på Premier League. Dermed har de på papiret førsteellever og tropp til å utfordre om pokalen. Uheldigvis starter United sesongen uten Varane, Rashford og Cavani. Da blir det ekstra ansvar på Bruno Fernandes, Paul Pogba og Jadon Sancho.

3. Liverpool
Dersom brikkene faller på plass igjen og spillet sitter som det kan er Liverpool plutselig det beste laget i ligaen. Det er derimot mange spørsmål som skal besvares. Vil Van Dijk trenge mye tid på å komme tilbake til sitt beste? Kommer Thiago opp på sitt toppnivå? Hva med Sadio Mané? Holder kaptein Jordan Henderson seg skadefri? Liverpool tok i vårinnspurten 26 poeng av 30 mulige med stopperparet Rhys Williams/Nat Phillips i flesteparten av kampene. Selv uten offensive signeringer er Liverpool selvfølgelig et topplag i Premier League.

2. Chelsea
De regjerende Champions League-mesterne er åpenbare kandidater til å vinne ligaen. Thomas Tuchel har gjort en fremragende jobb på kort tid. De har et tett og godt forsvar, en knallsterk midtbane og flust av gode angrepsspillere. Selv uten Romelu Lukaku kunne de hatt en sjanse til å gå til topps. Belgieren har lagt bak seg sin beste sesong noensinne. Uttelling på sjansene har vært Chelseas store utfordring, og skaper de like mye som tidligere er Lukaku god for 25 ligamål.

1. Manchester City
De lyseblå har fortsatt det beste laget i England. Forrige sesong gikk de til topps suverent etter å ha scoret flest og sluppet inn færrest. Jack Grealish kommer inn og forsterker en allerede nesten perfekt stall. De har god dekning på de fleste posisjoner, med unntak av spissplassen … Selv om City tar fatt på en ny sesong i meget god forfatning er det verdt å merke seg at de mangler Kevin De Bruyne og Phil Foden borte mot Tottenham.

Power-ranking EM II

16. Ukraina
15. Tsjekkia
14. Østerrike
13. Wales
12. Sveits
11. Kroatia

10. Sverige
Dette er en seig gjeng som bestandig legger igjen alt de har på gresset. Mesterskap i fotball handler først om poeng og deretter avansement. Planen til Janne Andersson og gjennomføringen til spillerne hans har hittil vært spot on. Belønningen for innsatsen er gruppeseier og gunstig motstand i åttedelsfinalen. I VM ble det kvartfinale mot England. Ingen bør bli overrasket dersom historien gjentar seg neste helg.

9. Danmark
Kommenatoren på danske DR1 sa det vel best etter kampen mot Russland; «Danmark har sått opp fra de døde.» De ble det første laget som går videre i EM etter å ha tapt de første to kampene. Etter Eriksen-hendelsen har landet samlet seg rundt landslaget, og på banen har de levert opp mot maksimalt. Belgia, vel egentlig bare Kevin De Bruyne, ble til slutt et nummer for store. Russland ble derimot hakkemat. Etter 4-1-seieren må Danmark finne seg i å være klare favoritter mot Wales.

DANSK DYNAMITT: Mikkel Damsgaard og Danmark tok seg videre fra gruppespillet etter en magisk kveld i Parken. FOTO: AP

8. Spania
Det vi kaller ketchup-effekten blir i Spania omtalt som cava-effekten. Når det først kommer, så kommer det mye. Etter å ha stanget febrilsk i to kamper uten at noen av spanjolene så spesielt målfarlige ut, smakte 5-0 over Slovakia godt. Navnene er ikke like kjente, profilene og typene er det få av, men Spania har et veldig talentfullt lag, som med fullklaff kan gå langt.

7. Portugal
Gruppespillet var mediokert fra det sterkeste portugisiske landslaget i manns minne. Cristiano Ronaldo fortsetter å levere, spesielt fra elleve meter hittil i dette mesterskapet. Lagkameratene hans, både Bruno Fernandes, Bernardo Silva, Diogo Jota og forsvarsspillerne, har mye mer å gå på. Spesielt bekrymingsfullt er det at tidligere gjerrige Portugal vært mer sårbare defensivt enn forventet.

6. Nederland
EM har vært en fest hittil for Nederland. Der ble full pott og bare glede i Amsterdam. Forsvaret ser godt ut, og foran dem styrer Frenkie De Jong mye. På banens siste tredel gjør Georginio Wijnaldum, Denzel Dumfries og Memphis Depay forløpig sine jobber til punkt og prikke. Depay har ni mål og fire målgivende på sine siste ti landskamper. Nederland fikk først hjemmebane, så den enkleste gruppa og deretter den mest overkommelige veien til finalen.

FEILFRITT: Nederland og Gini Wijnaldum vant tre av tre kamper på veien mot åttedelsfinale. FOTO: AP.

5. Tyskland
Dette har vært tre kamper med berg-og dalbane for tyskerne. Underveis i kampen mot Portugal (seier 4-2) tenkte mange at det var de kommende europamesterne som presenterte seg. Ungarn-kampen var et stort steg i feil retning, selv om det ble avansement til slutt. På papiret er Die Mannschaft et klasselag som representerer den stauteste fotballnasjonen av alle. På banen har de hittil i mesterskapet vært både skuffende, gifitige, puslete, geniale og litt heldige.

4. England
Bortsett fra en trist kamp mot Skottland har dette vært solide saker fra England. Det ble til slutt en fortjent og kontrollert seier i gruppefinalen mot Tsjekkia. Dermed har de havnet på den enkleste siden av finaletreet, men må komme seg forbi Tyskland allerede nå. England har hatt god kontroll bakover, men offensivt har de absolutt ikke spilt ut hele registeret. Kaptein Harry Kane har ikke levert opp mot sitt beste eller fått god nok service av medspillerne.

VINNERKANDIDAT? Harry Kane, Jack Grealish og England får en tøff test i åttedelsfinalen etter et komfortabelt gruppespill. FOTO: AFP.

3. Italia
Det eneste laget som ikke har vist svakhetstegn. Jo da, Wales skapte et par sjanser mot slutten av siste kamp, men da var hele førsteelleveren byttet ut og gruppeseieren i boks. 30 kamper uten tap har gitt Italia troen på at Roberto Mancini skaper noe skikkelig stort. I Roma har alt gått på skinner. Nå reiser italienerne nordover med masse selvtillit i bagasjen.

2. Belgia
Dette belgiske laget er utvilsomt ekte vare, også i mesterskap. De forsvant i kvarten i EM 2016 og i VM-semien to år senere. Fasit i dette mesterskapet er tre seiere, 7-1 i målforskjell – og fortsatt føles det som at de har mer å gå på. Det trengs antakelig når størrelsen på oppgavene øker. Belgia har berettiget tro på at Kevin De Bruyne og Romelu Lukaku kan skyte laget hele veien.

1. Frankrike
Det har ikke vært perfekt leveranse fra forhåndsfavoritten hittil. Likevel er det nok av grunner til at Frankrike fortsatt ser sterkest ut. Radarparet N’Golo Kanté og Paul Pogba nekter å tape kampene de starter sammen. Spesielt Pogba er i strålende form. Det samme må sies om Kylian Mbappé, selv om han har til gode å score i mesterskapet. Karim Benzema og Antoine Griezmann har åpnet kontoen. Sveits kan bli en hard nøtt å knekke, og da er det viktig at de offensive stjernene er i rute.

FORTSATT PÅ TOPP: Paul Pogba og Frankrike regnes fremdeles som det sterkeste laget i EM. FOTO: AFP.

Power-ranking EM

Dette er min rangering av de ti beste lagene i EM etter to fullførte runder:

10. Sverige

Til tross for dørgende kjedelig fotball ser det veldig lyst ut for Sverige. Mot Spania hadde de knapt ballen, burde ha tapt, men var veldig nære scoring ved et par anledninger. Slovakia-kampen var en sånn som trener Janne Andersson lever for; bunnsolid bakover og ett mål fremover. Svenskene vet godt hva de driver med. I mesterskap handler det ikke om hvordan det ser ut, så lenge det gir resultater. Bare spør grekere, islendinger og portugisere …

9. Tsjekkia

En hyggelig overraskelse. Det meste har handlet om Patrik Schick, som med sine tre mål, ett av dem på skudd fra 50 meter, har sikret tsjekkerne fire poeng og et bein i 1/8-finalen. Han er den første fra sitt land med tre scoringer i EM- og VM-sammenheng siden Milan Baros i 2004. Tsjekkia er et hardtarbeidende lag som henger godt sammen og har spillere som kan straffe hvem som helst i åpent spill og på dødball.

Schick og kaptein Vladimir Darida er på vei mot sluttspillet. (Alle foto: NTB Scanpix)

8. Spania

Luis Enrique har påtatt seg ansvaret med å skape en ny spansk landslagsgenerasjon. Ute er (nesten) alle som har vunnet noe før, inne er et ungt lag som har spilt veldig lite sammen. Det er en gåte hvordan det hverken er plass til Thiago eller Fabián Ruiz i startelleveren. Dominansen har vært stor, kanskje til og med total, mot både Sverige og Polen, men spanjolene klarer ikke å vippe kampene i sin favør. Før de får inn mer kreativitet og killer-instinkt er det vanskelig å se for seg EM-suksess.

7. Nederland

Det er liten tvil om at Nederland har fått en trivelig start på dette mesterskapet. I den enkleste gruppen har de tatt seks av seks mulige poeng hjemme i Amsterdam, og skal møte en gruppetreer i 1/8-finalen. Fem svake minutter med to baklengs mot Ukraina er den eneste ripen i lakken hittil. Vingbacken Denzel Dumfries er med sine mange målinvolveringer det store utropstegnet hittil. Ellers er Frenkie De Jong stor på midtbanen, mens De Vrij/De Ligt/Blind ser ut som en solid stoppertrio. Kvartfinale er godt innen rekkevidde.

Kan det bli en oransje sommer?

6. Portugal

I motsetning til forrige gang har det foreløpig vært gøy å se Portugal i dette EM. Hvor moro det er for trener Santos er jeg derimot usikker på. Noen av kombinasjonene offensivt har vært en fryd for øyet, men bakover fikk de kjørt seg grundig av Tyskland. Å slite litt mot tyskere med såret er stolthet er tilgivelig. At de ikke gjorde endringer for å stoppe den konstante trusselen fra venstresiden var mystisk. Dermed ble de den første regjerende europamesteren til å slippe inn fire mål i en kamp. Denne gangen kan tydeligvis ikke Portugal kjede lag til døde, men må spille ut hele sitt store angrepsregister for å ha en mulighet til å forsvare tittelen.

5. England

Wembley har vært kledd til fest, men foreløpig er dette et avventende vorspiel for engelskmennene. I seieren over Kroatia, som var fullt fortjent, var Kalvin Phillips og Tyrone Mings overraskende valg. Begge leverte svært godt. De mer profilerte lagkameratene har vært helt på det jevne, spesielt mot Skottland. Selv om de cruiser mot avansement kreves det mer av de som inntil var oddsfavoritter sammen med Frankrike. Ropene om henholdsvis mer og noe spilletid for Jack Grealish og Jadon Sancho er på sin plass. England må antakelig opp et par hakk for å kunne vinne dette.

Ingen mål hittil for Harry Kane.

4. Tyskland

Selvfølgelig spiller ikke Tyskland to svake kamper på rad i starten av et mesterskap. Da jeg så lagoppstillingen før den første kampen gikk det opp for meg at de har et mannskap som med fullklaff kan gå hele veien. Derfor var Frankrike-kampen skuffende av alle unntatt stødige Joshua Kimmich. En opptur mot Portugal lå i kortene, men herjingene vi fikk se var over all forventning. De radet opp angrep på angrep – spesielt på siden til Robin Gosens, som har vært Europas mest målfarlige vingback de siste par årene. Hjemmekampen mot Ungarn bør være grei skuring.

3. Italia

For et nydelig lag! Hittil har Italia vært en virvelvind av energi, kvalitet og guts. Før mesterskapet hadde de 27 kamper uten tap, men de fleste av dem var mot svake lag. Hjemme i Roma har de den siste uken slått knockout på Tyrkia og Sveits, som har vist seg vanskelig å slo for mange av de store. Italia dominerer i banespillet, skaper sjanser og scorer foreløpig mål fra alle bauger og kanter. På sidelinjen oser Roberto Mancini av vilje og selvtillit.

2. Belgia

Den på papiret gufne åpningskampen i St. Petersburg ble enkelt vunnet 3-0 på halv maskin. Mot Danmark var omstendighetene både merkelige og krevende etter hendelsen med Christian Eriksen (Belgia har flere spillere som er eller har vært lagkamerat med Eriksen), og danskene kjørte kampen i store perioder. Etter pause kom Kevin De Bruyne innpå og satte skapet på plass, da han nærmest egenhendig snudde matchen. Belgierne har den store fordelen at de etter utallige kamper sammen kjenner hverandre ut og inn. Romelu Lukaku er on fire, De Bruyne og Axel Witsel er tilbake og Hazard-brødrene ser pigge ut. Belgia er i rute!

1. Frankrike

Favorittstempelet var udiskutabelt før mesterskapet startet. Nå er følelsen at flere andre lag har nesten like gode sjanser til å vinne som Frankrike. Det beste først, det som gjør at de fortsatt knepent er den sterkeste seierskandidaten; Kylian Mbappé ser igjen ustoppelig ut, N’Golo Kanté og Paul Pogba utfyller hverandre perfekt og Antoine Griezmann gjør jobben som måltyv. Franskmennene er mer bekymret for Karim Benzema, som plutselig sliter foran mål. I forsvar er heller ikke alt prikkfritt. Av de fem bak er Raphaël Varane den eneste skikkelig trygge. Likevel er det greit å huske på at de heller ikke startet perfekt i VM 2018, men hadde god progresjon og hevet seg i takt med oppgavene og anledningene.

Power-ranking: før EM 2021

Her er min rangering av de 24 lagene før EM starter fredag 11. juni:

24. Finland
23. Ungarn
22. Nord-Makedonia
21. Slovakia
20. Wales
19. Skottland
18. Tsjekkia
17. Østerrike
16. Russland
15. Sverige
14. Ukraina
13. Polen
12. Sveits
11. Tyrkia

10. Kroatia
Sølvmedaljørene fra VM i Russland er fortsatt spekket av kvalitet. Riktignok har fire spillere som startet VM-finalen, keeper Danijel Subasic, Ivan Strinic, Mario Mandzukic og Ivan Rakitic, gitt seg på landslaget. På midtbanen får vi garantert se Marzelo Brozovic og ikonet Luka Modric. Til tross for sin eminente teknikk og en flott sesong i Chelsea er ikke Mateo Kovacic garantert en startplass. Mye ansvar hviler naturligvis på Modric, som slo tilbake med en meget sterk sesong for Real Madrid. Spørsmålet er om ikke over 50 kamper for klubb- og landslag siden i fjor sommer har kostet i overkant mye for den tidligere gullball-vinneren som fyller 36 år til høsten. Kroatia har sine beste spillere fra midtbanen og fremover. Et litt aldrende forsvar er deres akilleshæl.

9. Danmark
Danskene har all grunn til å være optimister før dette mesterskapet. De har spillere med tilhold i Leicester, Chelsea, Milan, Atalanta, Dortmund, Tottenham, Inter, Leipzig og Barcelona. I tillegg går alle deres gruppespillkamper hjemme i Parken. I VM-kvalifiseringen har de startet med tre strake seiere – hvorav 4-0-seieren i Østerrike var spesielt imponerende. En giftig spiss av ypperste merke savnes, men i generalprøven mot Bosnia kom det dødballmål fra både Martin Braithwaite og Andreas Cornelius. Avansement fra gruppa bør gå bra, og derfra og inn har EM-historien vist oss at alt kan skje …   

Det blir fotballfest i København. (Alle foto: NTB Scanpix)

8. Nederland
Etter noen særdeles skuffende år er de oransje tilbake. Til å begynne med var utsettelsen av EM en fordel for Nederland, som dermed fikk deres offensive stjerne Memphis Depay tilbake fra kneskade. Lettelsen varte til september, da kneet til Virgil van Dijk røk. Selv om de hadde god kontroll på avansement var langt fra alle kampene i EM-kvalifiseringen overbevisende. Den store triumfen var 4-2-seieren borte mot Tyskland. I mars fikk Nederland så hatten passet av Tyrkia i Norges VM-kvalikgruppe. Lagets styrke ligger i sentrallinjen med nøkkelspillerne De Vrij (Inter), De Ligt (Juventus), De Jong (Barcelona), Wijnaldum (Liverpool) og Depay (Lyon). Gruppen ser veldig overkommelig ut.

7. Italia
Endelig er håpet og troen tilbake i Italia. Roberto Mancini har fått på plass en hardtarbeidende og sulten gjeng, som med fullklaff kan få til det helt store i sommer. Under Mancinis ledelse har de vunnet 21 av 30 kamper, deriblant ti av ti i kvalifiseringen til det kommende mesterskapet. Siden oktober 2018 har italienerne spilt 27 kamper uten å tape, og er fem unna sin neste 100 år gamle rekord. Dette blir deres første mesterskap på en evighet uten Gianluigi Buffon. Arvtager og navnebror Donnarumma har hatt en strålende sesong i Milan. I forsvaret er det sjanser for en siste landslagsdans på stopperparet Leonardo Bonucci/Giorgio Chiellini. Midtbanen er den sterkeste lagdelen med lettbeinte Marco Verratti, pasningsmaskinen Jorginho og evighetsmaskinen Nicolo Barella. I angrepet kommer Federico Chiesa fra en god sesong med Juventus og Ciro Immobile er alltid målfarlig. Se opp for Italia!

6. Tyskland
Tyskerne har brukt de siste par årene på å slikke sår etter mageplasket i Russland. Landslaget har gjort det greit nok, men det beste som har skjedd i Tyskland siden sist var Bayern Münchens storeslem i sesongen 2019/20. På det laget var Joshua Kimmich, Leon Goretzka og Serge Gnabry svært viktige. Det har de også blitt for «Die Mannschaft». Før sitt syvende og siste mesterskap har Joachim Löw hentet tilbake verdensmesterne Mats Hummels og Thomas Müller. I generalprøven mot Latvia holdt Tyskland lekestue og vant 7-1. I EM får de den tøffeste starten av alle med Frankrike, før Portugal venter i kamp to.

Kan Tyskland reise seg?

5. Spania
Nok en gang blir opptakten til et stort mesterskap preget av uro i den spanske leiren. I Russland var det managerbytte i tolvte time – nå er det covid-19. I uttaket til Luis Enrique var det mest oppsiktsvekkende fraværet av spillere fra Real Madrid. Med Sergio Ramos ute er ingen igjen fra stallen som vant EM i 2008 (Raul Albiol er stand by i tilfelle smitteutbruddet gjør at flere må trekke seg). Spania mangler dermed store profiler, men har likevel nok klasse til å vinne EM. Unai Simón fra Athletic Club er førstekeeper. Forsvaret blir nykomponert, med gode sjanser for ferskingene Aymeric Laporte og Pau Torres. På midten skal Sergio Busquets, Thiago og Fabián Ruiz forsøke å styre kampene. Manchster City-spiller Ferran Torres har vært strålende for landslaget, blant annet da han scoret hat-trick i 6-0-seieren ove Tyskland. Den giftigste målscoreren er Gerard Moreno, som vant Europa League med Villarreal. Det er trolig gunstig for Spania å ikke være favoritter, samtidig som også de spillere gruppespillkampene hjemme i Sevilla.

4. Belgia
Det er nå eller aldri for Belgia. Kvartfinaletap i EM 2016 og ut i semifinalen i VM to år senere. Nå skal den gylne belgiske generasjon forsøke å ta seg til sin første finale. Kvalifiseringen ble en lek, med ti av ti seiere, 40 mål og tre baklengs. Med Roberto Martinez som manager spiller de 3-4-3, og de største profilen er fortsatt Kevin De Bruyne, Romelu Lukaku og Eden Hazard. Bortsett fra et par skader og finaletap i Champions League har de siste året vært en opptur for De Bruyne. Lukaku har herjet i Serie A for mesterne Inter. Eden Hazard har vært en skygge av seg selv i Real Madrid, men trives i likhet med mange av sine lagkompiser best på landslaget. Også hos Belgia er forsvaret en del svakere, med radarparet Jan Vertonghen og Toby Alderweireld som har sett sine beste dager på fotballbanen.

3. Portugal
Årets utgave er vesentlig sterkere enn den som vant EM for fem år siden. Siden den gang har de fått opp Rúben Dias (kåret til sesongens beste spiller i Premier League), Joao Cancelo, Bruno Fernandes, Bernardo Silva, Diogo Jota og Joao Felix. Cristiano Ronaldo har holdt dampen oppe i et skuffende Juventus-lag, og kan i løpet av mesterskapet matche Ali Daeis rekord på 109 landslagsmål (Ronaldo har 103 før generalprøven mot Israel onsdag). Gruppa er knalltøff og en annen ulempe for portugiserne er at to av tre kamper spilles mot lag med hjemmebanefordel. Før de til slutt vant i 2016 ble de nummer tre i sin gruppe etter tre uavgjorte kamper.

2. England
Det er alltid store forhåpninger til det engelske landslaget. De cruiser nesten bestandig gjennom kvaliken og satser på at Premier League-stjernene skal ta pokalen hjem. I år er troen på seier både sterkere og mer realistisk enn på veldig lenge. Fremover på banen har de så mye talent at manager Gareth Southgate garantert mister nattesøvn i forkant av åpningskampen mot Kroatia på Wembley. Det er nemlig ikke plass til Phil Foden, Marcus Rashford, Raheem Sterling, Mason Mount, Jadon Sancho og Harry Kane. I hvert fall ikke dersom Southgate går for tre midtstoppere fra start. Englands problemer er at Harry Maguire kjemper en kamp med klokka for å bli spilleklar, at Jordan Henderson er kamprusten og at de mangler en skikkelig klassekeeper. Seier i gruppa gir 1/8-finale i London mot toeren i dødens gruppe med Frankrike, Tyskland og Portugal.

1. Frankrike
Dette mesterskapet har mange vinnerkandidater, men én favoritt. De regjerende verdensmesterne har gode muligheter til å kopiere bragden til det franske landslaget som fulgte opp VM-triumf i 1998 med seier i EM 2000. Spesielt i angrep har de utallige strenger å spille på når trioen Antoine Griezmann, Kylian Mbappé og Karim Benzema får hjelp av Paul Pogba. I tillegg skal Olivier Giroud garantert ha et ord med i laget. Balansen på midten tar N’Golo Kanté seg av. De ser også ut til å ha den sterkeste bakre femmeren av alle.

Top of the Pops 2020/21

Straks setter vi strek over det som trolig er en unik sesong i Premier League. Vi snakket om tomme tribuner, helsprø resultater, armhuleoffsider og Super League. Mesterne Liverpool klappet sammen, men våknet i tolvte time. Vi tok farvel med legendene Roy Hodgson og Sergio Agüero. Sam Allardyce rykket ned. Leicester gjorde at vi må skrinlegge den etter hvert etablerte betegnelsen «big six teams». Ole Gunnar Solskjær tok Manchester United ett steg nærmere målet, men har fortsatt et lite stykke opp til den absolutte toppen.

Manchester City er tilbake på tronen med sin tredje Premier League-tittel på fire år. Før siste serierunde har de scoret flest mål og sluppet inn færrest. De har slått 2.000 flere vellykkede pasninger enn noe annet lag. Mellom 19. desember og 14. mai vant de 20 bortekamper i alle turneringer, deriblant 12 i ligaen, noe som er rekord i den øverste divisjonen. Etter 2-0-tapet for Tottenham 21. november lå de aldri under i 19 strake Premier League-kamper.

Ellers er dette og disse det jeg husker best fra Premier League-sesongen 2020/21:

Spilleren 
Den som har gjort størst forskjell og vært den mest avgjørende spilleren i sesongen 2020/21 er Ruben Dias. I flere år har Manchester City vært fremragende i angrep og middels i forsvar. De kunne score fem mål på alle lag, men også slippe inn mot hvem som helst. I Dias fikk City en forsvarssjef som leverte fra første sekund. Portugiseren gjør mye ut av seg, er sterk i nærkampene, mer enn god nok med ballen og nyter å kaste seg med tennene først for å blokkere skudd. En hardbarket og høylytt midtstopper var akkurat det de behøvde. Da var det neppe tilfeldig at John Stobes plutselig våknet fra sin dvale, og vipps var City både strålende i angrep og tette i forsvar. 

Øyeblikket 
Etter 4-2-seieren på Old Trafford så det lyst ut for Liverpool med tanke på Champions League-spill til høsten. West Bromwich var den enkleste av de tre siste motstanderne. Men Liverpool er ikke Liverpool uten dramatikk. Godt inne i overtiden på The Hawthorns stirret de igjen fiaskoen i hvitøyet. 1-1, corner, opp med keeper. Resten er et lite stykke Premier League-historie. Til værs steg Alisson Becker og ble den første keeperen til å score for den 129 år gamle klubben. Dermed reddet han også sesongen til Liverpool. 

Nykommeren
Vi forventet mye av Leeds etter 16 år borte fra Premier League. De har overgått alt, både når det gjelder underholdning og resultater. I den herlige fryktløse gjengen til Marcelo Bielsa var det én som skilte seg ut. Brasilianske Raphinha har løpt ringer rundt mang en stakkars back og levert en fabelaktig sesong. I sommer må de låse ham inn på treningsfeltet slik at et fullsatt Elland Road og alle oss andre får nyte Raphinha for Leeds ett år til. 

Kampen
Manchester City-Leicester 2-5? Manchester United-Tottenham 1-6? Nei, sesongens kamp er Aston Villas 7-2-seier mot det som et halvt år tidligere var uslåelige Liverpool. 

Se alle målene fra den sinnssyke kampen ved å trykke her: Liverpool slapp inn sju (!) mål mot Aston Villa.

Stjerneskuddet
For en gutt som har vært i Manchester City-systemet siden han var ni år gammel er det skummelt å bære merkelappen «David Silvas arvtager». I løpet av det første året uten Silva har Phil Foden om noe gjort forventningene til seg selv enda større. Med totalt 15 mål (åtte i Premier League) og ti målgivende pasninger har han bidratt sterkt til å gjøre City til verdens beste lag denne sesongen. Med blandingen av blendende teknikk, innsats, et velutviklet fotballhode og sluttprodukt er Foden Englands mest lovende fotballspiller på mange, mange år.

Renessansen
Ferdig, avskrevet og latterliggjort. De aller færreste hadde tro på at David Moyes skulle utrette stort med West Ham. Jeg var en av de som tenkte at han kunne holde dem unna nedrykk, men ikke så mye mer. At han et par uker før sesongslutt, med Craig Dawson i midtforsvaret, Mark Noble som 10-er og bare én rendyrket spiss snuste på Champions League er koko. Holder West Ham koken i siste kamp blir det europacup-turer på deres hardt prøvede fans til høsten. Det skal Moyes og hans trenerteam ha veldig mye av æren for. 

Helten
I løpet av det siste året har Marcus Rashford gjort seg selv til frontfigur i kampen mot barnefattigdom i England. Parallelt med storspill for Manchester United har han fightet med myndighetene og gjort absolutt alt han har kunnet for å sikre mat på bordet for så mange barn som mulig. Noen hevder at man ikke skal blande fotball og politikk. I dette tilfelle bruker en fotballspiller navnet sitt til å utrette noe som ikke kan ses på som annet enn en heltedåd. Når stadionene åpnes for publikum vil Rashford få sin fortjente hyllest landet rundt. 

Avskjeden?
Var det virkelig farvel? I det som ble en elendig sesong for hans kjære Tottenham har Harry Kane spilt sitt livs beste fotball. Han som tidligere har blitt kalt «tap-in-striker» og «one season wonder» er nå en fullstendig komplett angrepsspiller. Før siste serierunde troner han øverst på lista over flest scoringer og flest målgivende. Bildene av Kane som tuslet alene og takket de som hadde blitt igjen på stadion etter siste hjemmekamp var sterk kost for fansen. 

Det er forståelig at han kan tenke seg å ha bedre medspillere og vinne store ting. Samtidig vil han med en overgang gi avkall på muligheten til å bli den største spilleren i Tottenhams historie. Noen må ha penger til å kjøpe ham og Kane må finne ut om han skal lytte til hodet eller hjertet. 

Power-ranking: verdens ti beste fotballspillere

I et par år har jeg med jevne mellomrom rangert de beste fotballagene. Denne gangen handler det om enkeltspillere. Her er min liste over de ti beste spillerne per dags dato.

10. Mohamed Salah
I et Liverpool-lag som gjør en fryktelig svak sesong er Salah det eneste lyspunktet. 20 seriemål er ett bedre enn i fjorårssesongen da de vant ligaen. I motsetning til mange av sine lagkamerater oser Salah fortsatt energi, pågangsmot og klasse. Med egyptieren i toppform er det fortsatt et ørlite håp om spill i Champions League neste sesong.

9. Casemiro
Alle lag burde hatt en Casemiro. Uten ham henger ikke Real Madrid sammen. Med ham kan de slå hvem som helst når som helst. Ingen midtbanespillere hos topplagene i de europeiske ligaene takler oftere og bedre enn den brasilianske midtbaneterrieren. I dobbeloppgjøret mot Liverpool viste han igjen sin enorme betydning for de regjerende spanske mesterne. Denne sesongen gjør han med syv scoringer hittil karrierebeste når det gjelder mål.

8. Harry Kane
Kane har aldri vært bedre. Det siste året har han utviklet seg til å bli en komplett spiss. Tidligere har Kane stort sett vært sistemann i angrepskjeden, men nå er han vel så mye oppspillspunkt og tilrettelegger som notorisk målscorer. For øyeblikket ligger Tottenhams nummer ti an til å bli toppscorer (21 mål) og den med flest målgivende pasninger (13) i Premier League.

Harry Kane feirer scoring mot West Bromwich. (Alle foto: NTB Scanpix)

7. Kylian Mbappé
Ingen spillere i den franske ligaen har bidratt med en like stor andel mål for sitt lag enn den 22 år gamle verdensmesteren. Han har scoret 25 av lagets 79 mål. Tar vi med de syv målgivende pasningene er han direkte involvert i 40% av scoringene. I tillegg har han vært mye mer dødelig enn tidligere i Europa. Mbappé sto for fem av åtte mål da PSG tok seg forbi Barcelona og Bayern München. Han kan holde dette gående i 10-15 år, og er derfor den mest attraktive spilleren på transfermarkedet.

6. Karim Benzema
De siste to sesongene har Real Madrid-spissen vært lagets beste spiller. Først da Cristiano Ronaldo dro fra klubben fikk alle øynene opp for Benzemas storhet. Målene han scorer er mange, ofte vakre og enda oftere viktige. Madrid er veldig ofte solide, men kjører sjelden over sine motstandere. De holder nullen og kan stole på at Benzema bare trenger en sjanse eller to for å fikse poengene.

Benzema blåser inn 1-1-målet mot Chelsea.

5. Kevin De Bruyne
Denne sesongen har De Bruyne befestet sin posisjon som verdens beste sentrale midtbanespiller. Han er også den beste spilleren på verdens beste lag. Pasningsføttene, blikket for spillet og fotballforståelsen går langt utenpå de aller fleste. Det veldig vanskelige ser enkelt ut når De Bruyne holder på. Nå gjenstår det å se om han kan gjøre noe han aldri har klart, nemlig å bære Manchester City til suksess i Champions League.

4. Cristiano Ronaldo
Juventus anno 2020/21 er det tydeligste énmannslaget i europeisk toppfotball. Cristiano Ronaldo har med sine 27 mål på 30 seriekamper tre ganger så mange scoringer som nestemann på laget. I forrige kamp lå de under mot middelhavsfarer med ti minutter igjen å spille; et resultat som ville satt dem utenfor Champions League-plassen fire runder før slutt. En klassisk Ronaldo dobbel, et straffespark og et hodestøt, gjorde at Juve vant og har alt i egne hender når det gjelder å havne blant de fire øverste. I 1/8-finalen av Champions League feilet både laget og Ronaldo da de røk for Porto. Med ett år igjen av sin svært lukrative kontrakt blir det spennende å se hva en av tidenes beste fotballspiller gjør til sommeren, spesielt dersom Juventus skulle havne utenfor topp fire i Serie A.

Cristiano Ronaldo måtte innse at semifinalene i Champions League igjen går uten ham.

3. Neymar
Svært få, om noen, blander artisteri og kampavgjørende bidrag som Brasils soleklart beste fotballspiller. Med lovlige midler er han bortimot ustoppelig. Sammen med Kylian Mbappé utgjør Neymar den farligste duoen i Europa. Skader og det svingende humøret er fortsatt hans verste fiender. I den første kampen mot Manchester City var han enorm i 1. omgang, men etter pause var Neymar tydelig frustrert, fikk et unødvendig gult kort og klarte ikke å løfte PSG da laget slet.   

2. Robert Lewandowski
Superspissen til Bayern München har all grunn til å føle seg snytt for en Ballon d’Or, som av noe uklare årsaker ikke ble utdelt i 2020. Etter smått sensasjonelle 55 mål på 45 kamper forrige sesong har han fulgt opp med 41 fulltreffere på 31 kamper i inneværende sesong. Da Bayern bombarderte PSG i Champions League var savnet av Lewandowski åpenbart. Både mengden og kvaliteten på scoringene gjør ham til verdens beste rendyrkede spiss.  

1. Lionel Messi
Ingenting tyder på at Messi er over toppen. Verdens beste fotballspiller fortsetter å bære Barcelona på sine skuldre, og til tross for et dårlig utgangspunkt ved nyttår kan de ende som dobbelmester i Spania denne sesongen. I april passerte han Xavi som spilleren med flest kamper i klubbens historie. Samme måned scoret han et utrolig mål i cupfinalen mot Athletic Club, da han startet på egen halvdel, slo et par vegger, driblet et par mann og satte ballen trygt i mål. I 15 år har han gitt oss øyeblikk bare han kan gi oss. I helgens kamp mot Valencia scoret han sitt 56. frisparkmål i karrieren. Nå holder alle som er glade i Barcelona pusten og håper at Messi legger gamle feider til side og blir værende i klubben i hans hjerte.

Siden starten av 2018 har Messi scoret flere mål på frispark enn på straffespark.
Antall visninger