Panamas revansje

Panama er ett av to lag som debuterer i årets VM. Veien til VM har vært lang og kronglete, men nå er de klare for å vise at de hører hjemme blant de aller beste.

10. Oktober 2017 kommer Panamas president med en viktig kunngjøring på Twitter: “Folkets stemme har blitt hørt: vi skal feire denne historiske dagen. I morgen er det nasjonal festdag”. Han følger opp med å skrive at alle arbeidere i både privat og offentlig sektor får fridag, og at det samme gjelder alle elever i både offentlige og private skoler. “Feir med familiene deres” er den avsluttende beskjeden fra presidenten. Hva hadde skjedd? Panama hadde kvalifisert seg til sitt aller første VM.

Panamas supportere feirer at de er klare for VM. (Foto: Scanpix)

På tross av å ha deltatt i en rekke ungdoms-VM, har Panamas seniorlag aldri før klart å ta steget helt til topps. Da plassene til VM i Brasil skulle deles ut ble håpet knust helt på tampen av kvalifiseringa. 

Før de siste kampene i kvalifiseringa til VM 2014 ble blåst i gang lå Panama tre poeng bak Mexico og muligheten for play-off mot New Zealand. Panama var avhengige av å slå USA samtidig som Costa Rica måtte slå Mexico for at drømmen om VM skulle leve videre. Da klokka nærma seg full tid så alt ut til å gå Panamas vei. Mexico lå under 1-2, og Panama gikk opp til 2-1 i det 83. minutt. Dermed var Panama a poeng med Mexico, men ville gå videre på grunn av flere skåra mål. Så rakna alt på overtid. USA scora to mål på to minutter, og dermed var Panama ubønnhørlig ute av VM-dansen nok en gang.

Høsten 2017 får Panama endelig sin revansje. Også denne gangen skal alt avgjøres på siste kampdag. I nest siste kamp hadde Panama nok en gang blitt slått av USA, denne gangen hele 4-0. Dermed ligger USA to poeng foran Panama og Honduras, og er i førersetet i kampen om den siste direkteplassen til VM. Panama får besøk av Costa Rica, og kun seier er godt nok. Etter 37 minutter går Costa Rica opp i ledelsen, og det ser ut som Panama som vanlig må bli igjen hjemme og se VM på TV.

Costa Rica feirer, mens Panama fortviler. ( Foto: Scanpix)

Men denne gangen er det meningen at Panama skal til VM. Det blir klabb og babb inne i feltet foran Costa Ricas keeper, og Panamas 36 år gamle veteranspiss Blas Pérez rives over ende mens han prøver å krangle ballen over linja. Dommeren dømmer mål til Panama. Et mål som aldri hadde vært godkjent med mållinjeteknologi. Ut i fra reprisene ser det tydelig ut som det skulle vært straffe, men man ser også at ballen aldri krysser mållinja. Men scoringa står, og det er 1-1.

Problemet er at selv om tabelljumbo Trinidad Tobago leder over USA, holder ikke ett poeng. Honduras har snudd 1-2 til 3-2 mot Mexico, og dermed er det plutselig Honduras som har direkteplassen til VM med 13 poeng, USA ligger på play-off med 12 og Panama er helt ute av dansen med 11. Tida er i ferd med å løpe fra Panama. Det er bare et par skarve minutter igjen av ordinær tid. Så smeller det. Kaptein og midtstopper Román Torres har enda ikke gitt opp, og har lagt seg helt på topp for å jakte scoring. På nettsidene til MLS står det at Seattle Sounders’ panamanske stopperkjempe er bygd som et godstog, og nå bruker han alt han har av kraft for å krige seg til en avslutning.

Den går i mål, og denne gangen trengs ingen mållinjeteknologi. I det 87. minutt sender han publikum til himmels, og USA ut av VM. Panama har fått sin revansje. De skal for aller første gang til VM. Román Torres vil huske øyeblikket for alltid, og har tatovert logoen for VM 2018 på hele den ene leggen.


Se alt om Panama i episode 1 av Veien til Russland på TV2 Sumo.

Med en snittalder på 29,4 er Panama det eldste laget som har kvalifisert seg til årets VM. Midtbanespiller Gabriel Gómez og andrekeeper José Calderón spilte sammen allerede i 2003, da de spilte U20 VM for Panama. Førstekeeper Jaime Penedo beskriver det slik: “Vi er som en familie. Vi er et lag som har kjent hverandre veldig lenge. Jeg har vært sammen med noen av spillerne i dette laget i 12 år. Jeg tror at det er noe av det som har hjulpet oss hit.” 

Panama trenes av Hernán Darío Gómez, som tok over laget i 2014. Dette blir hans tredje VM som landslagstrener, etter at han tidligere har kvalifisert seg med Colombia og Ecuador. Han beskriver Panama som et veldig organisert og taktisk lag. Mens andre VM-nasjoner kan skilte med store internasjonale stjerner kjent fra Champions League, er Panamas spillere mindre kjent for oss i Europa. Men hjemme i Panama er de helter. Det er kollektivet som er viktigst, ikke enkeltspillere. I Russland har de fått en tøff gruppe, og møter England, Belgia og Tunisia. På tross av tøff motstand reiser ikke Panama til VM for å være dørmatte, de er innstilt på å kjempe med alt de har. De er ute etter å bevise at de har fortjent VM-billetten.

6. juni kommer Panamas fotballhelter hit til Norge. Den siste treningskampen deres før VM spilles på Ullevaal Stadion. Hvis Panamas sagnomsuste supportere også tar turen, vil det bli en helt unik opplevelse. Panama er kanskje ingen kjent fotballnasjon. Men de har potensiale til å bli et ekte kult-lag i årets VM.

Gira på mer VM-stoff? Les gårsdagens innlegg om vertsnasjonen Russland.

En sjanse til å gjenreise den nasjonale idrettsstoltheten

EM i Frankrike for to år siden var en katastrofe for Russland, både på bana og på tribunene. Kan russerne slå tilbake på hjemmebane?

Da Russland søkte om å få arrangere VM 2018, hadde landslaget nettopp kommet seg hele veien til semifinale i EM. Fire russiske spillere var valgt ut i 23-mannstroppen til turneringens lag, og optimismen på vegne av russisk fotball var stor. 10 år senere er bildet et helt annet. I teaterbransjen sies det ofte at en dårlig generalprøve betyr en bra premiere. Hvis EM 2016 var Russlands generalprøve, bør det i så fall bety et glitrende VM.

Russlands innsats under EM i Frankrike vil ikke bli husket med stolthet, verken når det gjelder spillerne eller supporterne. Da England og Russland møttes til kamp i gruppespillet i Frankrike, var det ikke selve kampen som kom i fokus i etterkant. Bildene som gikk verden rundt var ikke av lekre finter og susende taklinger. I stedet var det russiske hooligans på tokt i Marseille som stjal overskriftene. Det gikk så langt at UEFA trua med sterke sanksjoner og potensiell utestenging fra resten av mesterskapet hvis volden fortsatte.

Politiet bruker tåregass i Marseille for å få bukt med bråket som oppsto etter kampen mellom England og Russland (Foto: Scanpix)

Men det var ikke bare i Marseilles gater den russiske fotballen fikk et dårlig rykte. Russland røk ut av gruppespillet med to tap og én uavgjort, og havna dermed helt sist i sin gruppe. Dommen fra egne supportere var knallhard, og kritikken hagla. En supporter gikk så langt at han starta en egen underskriftskampanje for å få landslaget i sin daværende form oppløst. Tittelen på underskriftskampanjen lyder: “Oppløs det russiske landslaget: vi vil være stolte, ikke skamme oss”.

I stedet for å satse videre på gjengen som ikke leverte i Frankrike, ville supporterne at det skulle satses på yngre spillere. De krevde endringer i den russiske klubbfotballen som skulle gi spillerne mer konkurranse om spilletiden og mer motivasjon for utvikling. I tillegg krevde supporterne at det skulle brukes langt mer ressurser på barnefotballen. Kampanjen ligger fortsatt ute på nett, og har i skrivende stund drøyt 950 000 underskrifter.

Både russisk fotball og russisk idrett generelt trenger desperat en opptur etter dårlige mesterskap og utenomsportslige skandaler. Hele den russiske idretten har vært gjennom en ekstremt turbulent periode, som kulminerte i utestengelse fra årets vinter-OL. For å sikre seg mot nye dopingskandaler, la det russiske fotballforbundet ut nyttige tips og retningslinjer til russiske spillere for å unngå at noen uvitende skulle få i seg forbudte stoffer. Spillere advares blant anna mot å røyke vannpipe, drikke eksotisk te og å spise kjøtt fra Sør-Amerika og Kina.

På mange måter handler dette mesterskapet om en sjanse til å gjenreise den nasjonale idrettsstoltheten, på hjemmebane. Det er ingen liten oppgave. Selv om drøyt 60 % av vertsnasjonene for VM har kommet til semifinale, er det lite som tyder på at Russland skal havne blant disse. Vertsnasjonen går inn i VM som det nest laveste rangerte laget av samtlige nasjoner som deltar. Om de skal ha mulighet til å gå videre fra gruppespillet, blir åpningskampen mot Saudi-Arabia helt avgjørende. Uruguay er favoritter til å gå videre fra gruppe A, og Egypt har med seg en av sesongens aller beste fotballspillere til Russland.


Se alt om Russland i episode 1 av veien til Russland på TV2 Sumo.

Som vanlig er Russland blant lagene med flest hjemlige spillere. Da Russland møtte Brasil til treningskamp i mars, var Roman Neustädter (Fenerbache) og Denis Cheryshev (Villarreal) de eneste spillerne i troppen som ikke spiller i den russiske ligaen. Få russiske spillere prøver lykken utenlands, og mange peker på dette som en viktig grunn til Russlands skuffende resultater i de siste mesterskapene. Det sies at spillerne mangler erfaring med å spille internasjonale kamper under mye press, og at de ikke må kjempe like hardt for spilletiden når de holder seg i den russiske ligaen.

Det har lenge vært et sterkt ønske om at de russiske klubbene skal utvikle unge russiske talenter framfor å satse på utenlandske spillere. Den russiske ligaen har langt færre utenlandske spillere enn de fleste europeiske ligaene, og Putin er blant dem som har støtta strenge regler for antallet utenlandske spillere klubber skal ha lov til å bruke. VM i sommer blir en viktig test for å se om denne strategien har lykkes.

Aleksandr Golovin er ett av Russlands unge talenter i årets VM. Her scorer han for CSKA Moskva på Emirates (Foto: Scanpix)

Flere unge spillere kan få sin VM-debut i sommer. Som vertsnasjon har Russland ikke deltatt i kvalifiseringen til VM, og har i stedet forberedt seg ved å spille vennskapskamper. På midtbanen har Aleksandr Golovin (21) og Roman Zobnin (24) fått prøve seg, mens 22 år gamle Aleksei Miranchu har blitt brukt som spiss. Alle tre er ansett som store talenter, og har erfaring fra Champions League og Europa League.  Landslagstrener Stanislav Cherchesov har rykte på seg for å gi unge spillere sjansen. Nå peker han på de unge spilleren som en av de viktigste endringene han og teamet hans har gjort. Så gjenstår det å se om den nye generasjonen russiske spillere kan vekke supporternes stolthet på hjemmebane.

 

Antall visninger