Serier

Hell On Wheels – ville vesten er ikke som før

Hell On Wheels

USA, året er 1865.

Lincoln er død. Borgerkrigen er over – i alle fall i navnet – men motsetningene ulmer fortsatt. Og øst skal forbindes med det ennå uutnyttede vest, med den første transkontinentale jernbanen. Her er det opportunisten og entreprenøren Thomas Durant (spilt av allsidige Colm Meaney) ser sin store sjanse. Den som først klarer å legge 40 miles med skinnegang, vil få oppdraget og ha fri tilgang til statens penger. I tillegg kommer det han kan tjene på bestikkelser og eiendomsinteresser i byene som vil vokse seg store i jernbanens kjølvann.

Og det er penger Durant ikke har tenkt å takke nei til.

Se Hell On Wheels på TV 2 Sumo!

Hindringene er imidlertid mange. Ett av dem er rent fysisk – hvordan skal sporene legges gjennom den gigantiske hindringen som er Rocky Mountains? En annen er konkurransen fra Central Pacific Railroad – skjønt de må ha blitt desperate: «Jeg hører de ansetter chinks (kinesere) nå». Et tredje er korrupte politikere som også vil ha sin del av kaken.

Hell On Wheels

Og til sist men ikke minst urolighetene i egne rekker. Arbeidslaget er en lett antennelig og grovkornet gjeng, der rangorden er klar. Først irer, fordrevet fra hjemlandet av matmangel. Så, tidligere slaver som for lengst har erfart at friheten deres kun er ord på et papir. De svarte må jobbe som «cut crew» – førstegruppen som skjærer ut traseen, den hardeste jobben. Alle blir de holdt nede av brutale sjefer som den korrupte The Swede («De kaller meg The Swede. Jeg er norsk.»). Han spilles av den norskættede kanadieren Christopher Heyerdahl, med en aksent som ikke gjør skam på hans oppdager-navnebror.

Hell On Wheels er navnet på arbeidernes teltleir, som følger jernbanesporene dit de legges. Det er et skittent, primitivt sted for å sove ut noen timer til neste dags blodslit, eller mer sannsynlig drikke whisky «som brenner på veien ned» til man glemmer. Det største lyspunktet er et besøk på horehuset – og dit slipper man bare inn om man er hvit.

Fyrstikken som antenner denne kruttønnen er en mann som alle i Hell On Wheels kan ha sin egen grunn til å hate. Han er tidligere offiser på sørstatenes side under borgerkrigen, en tidligere slave-eier, og han skal vise seg å bli en uventet alliert for Durant.

Men Cullen Bohannon (Anson Mount) har sin helt egen agenda for å komme til Hell On Wheels.

Hell On Wheels

Hell On Wheels er laget av Entertainment One og Nomadic Pictures, opprinnelig for den amerikanske kabelkanalen AMC. Serieskapere og producere er brødreparet Joe og Tony Gayton, som tidligere har samarbeidet om såpass ulike prosjekter som eksperimentelle The Salton Sea og den ultra-kommerse bilfilmen Faster (med ingen ringere enn Dwayne «The Rock» Johnson i hovedrollen).

Å dra fram den gamle klisjeen «likte du så-og-så kommer du til å elske denne» er risikosport nesten uansett serie. Uansett, det er vanskelig å ikke dra et par paralleller til ny-westerns som Deadwood og Tarantinos Django Unchained når man ser Hell On Wheels. Likheten til Deadwood er først og fremst skildringene av brutalitet, utnyttelse og korrupsjon.

Likhetene med Django Unchained viser seg selvsagt først og fremst i det å fortelle en svart slaves historie i en western – rimelig ukjent materie for John Wayne og co – men også i den stadige konflikten mellom uberørt natur og det moderne samfunnet som vil følge langs jernbanesporene.

Kontrasten mellom det bølgende, uberørte landskapet foran sporene og den grimete teltleiren blir nydelig understreket i bildebruken i Hell On Wheels. «Med framskritt følger det en pris», sier den unge oppmåleren Robert Bell til sin kone Lily. Det er en pris han selv skal komme til å betale snart.

Men hovedlikheten er selvsagt rasemotsetningene. Interessant nok har Hell On Wheels fått mye kritikk for å ha unlatt å nevne de kinesiske immigrantenes arbeid på den transkontinentale jernbanen, men serien er historisk korrekt på det punktet. Kineserne arbeidet for konkurrerende selskaper, ikke for Durant.

Durant selv kan få siste ord, han mener at historien ikke kommer til å være nådig med ham selv. Han er en løve, en vinner, og «historien skrives av sebraer (løvenes ofre, red. anm.), for sebraer». Det vanligste synet er at han tar feil der, historien skrives av dem som vant slaget. Hell On Wheels er i alle fall et helhjertet forsøk på på fortelle en western-historie du ikke har blitt fortalt før.

Yee haw, Giddy-up, se og nyt!