Fjerdeplassen ingen vil ha

Alle Premier League-sesonger har sine særtrekk. Denne gangen bærer ligaen preg av klasseskiller. Kun ett lag skal krones som mester, men uansett hvilket det blir har de to i toppen antakelig samlet en poengsum som ville gitt pokal i 128 av 130 år med engelsk fotball. Mellom Liverpool på andre og Tottenham på tredjeplass er en luke på 21 poeng. Fra sjette til syvende skiller det elleve poeng. Derfra og ned til bunnsjiktet ligger halvparten av lagene, et slags hovedfelt som har hatt god kontroll med tanke på videre spill i ligaen. De fire nederste har vært klart svakest.

For moro skyld kan vi lage en gammeldags klasseinndeling.

Adelen: Manchester City og Liverpool
Overklassen: Tottenham, Chelsea, Arsenal og Manchester United
Arbeiderklassen: Ti lag
Underklassen: Brighton, Cardiff, Fulham og Huddersfield

Fire lag kjemper om de to siste plassene i neste sesongs Champions League. Uansett hvordan det går har alle hatt en sesong med opp- og nedturer. De siste ukene har vi sett en synkron formsvikt som gjør at man lurer på om de i det hele tatt vil bli topp fire. Fulham, som allerede hadde rykket ned, tok flere seiere i de tre foregående rundene enn Tottenham, Chelsea, Arsenal og Manchester United til sammen. Kanskje er det mangel på motivasjon, kanskje er det konsekvensen av tøff belastning når man må konkurrere på flere fronter samtidig. Det som er sikkert er at en plass utenfor det gjeveste europeiske selskap kan få store konsekvenser for toppklubbene. Bak de for tiden haltende kanonene jager også et kobbel av ambisiøse lag som posisjonerer seg for neste sesong.

For Tottenham har denne sesongen vært en berg- og dalbanetur som nekter å ta slutt. Turen har heller ingen flater. Én uavgjort har det blitt på 36 seriekamper, og i 1-1-kampen mot Arsenal bommet Aubameyang på straffe på overtid. I høst var Spurs på vei ut av Champions League i gruppespillet, men klamret seg fast. I vinter ga de Manchester City og Liverpool selskap i tittelkampen … i noen få dager. Da de omsider åpnet sin nye stadion vant de fire hjemmekamper på rad, før den siste uka har bydd på hjemmetap for West Ham og Ajax. Mange skader og andre fravær har uten tvil kostet. Heldigvis for Pochettino & co. har deres nærmeste konkurrenter foreløpig kastet bort muligheten til å ta igjen Tottenham. Den ultimate avslutningen på denne roller coaster-sesongen er å gjøre som Liverpool i 2005; bli nummer fem i ligaen og vinne Champions League.Siste to kamper: Bournemouth (b) og Everton (h)

Chelsea er den toppklubben med flest spørsmål hengende over seg. Selges Eden Hazard til sommeren? Blir Maurizio Sarri værende? Kommer transfernekten fra FIFA til å bli stående? Skal Roman Abramovitsj selge klubben? Nå er mønsteret deres med å vinne serien annethvert år er brutt. Mer bekymringsfullt er det at de kan havne utenfor topp fire for andre år på rad – noe som ikke har skjedd i Abramovitsj-æraen. Flere ganger denne sesongen har manager Sarri sagt at laget er veldig vanskelig å motivere. Både i denne og tidligere sesonger har Chelsea måttet ha en pokal å kjempe om for å vise seg fra sin beste side. Fighten om en fjerdeplass er tydeligvis ikke nok til å motivere maksimalt. Av de siste åtte seriekampene er kun tre vunnet, alle mot lag på nedre halvdel. De blå fra Vest-London er fortsatt favoritter til å bli nummer fire og å vinne Europa League. Siste to kamper: Watford (h) og Leicester (b)

Eden Hazard kan ha scoret sitt siste mål på Stamford Bridge. (Foto: Scanpix)

Det har også vært sorger og gleder for Arsenal siden i fjor sommer. Før den første sesongen etter Arsène Wenger var de tippet å bli nummer seks. Regningen skal snart gjøres opp, men vi kan allerede slå fast at Arsenal hjemme og Arsenal borte har vært dag og natt. Bare Liverpool og Manchester City har tatt flere poeng på hjemmebane, mens ni lag har bedre fangst på fremmed gress. Etter sterke borteseiere mot Watford og Napoli trodde mange at koden var knukket, men så kom tapene på Molineux og King Power Stadium. Akkurat nå ser en Europa League-triumf ut som den beste muligheten til å sikre en Champions League-billett. Den kan bli veldig verdifull for å lokke spillere, blant annet en erstatter til Aaron Ramsey.
Siste to kamper: Brighton (h) og Burnley (b)

Fra de høyeste topper på Parc des Princes til de dypeste daler på Goodison Park. Sesongen til Manchester United har vært merkelig, og er avhengig av at rivalene fortsetter å snuble for å kunne reddes. Seks poeng i de to siste kampene er en selvfølge. Toppnivået har vært høyest med Solskjær ved roret, men bunnivået er fortsatt like lavt som under Mourinho. Et sikkert tegn til at mye må gjøres er de stadige oppslagene som “disse fem spillerne bør United hente”. Ja, de har en rik historie, en enorm fanskare og mye penger, men de beste spillerne bryr seg mer om å kjempe om store titler enn hva som står på klubblogoen deres. Derfor kan den neste uken avgjøre hvem de får inn og om stjernene De Gea og Pogba blir værende i klubben. Siste to kamper: Huddersfield (b) og Cardiff (h)

13 kamper er gått siden forrige gang Manchester United holdt buret rent. (Foto: Scanpix)

Parallelt med den kollektive formsvikten til topp fire-rivalene har lagene på plassene bak vist seg fra sin beste side. Dersom storklubbene ikke makter å forsterke seg, og i tillegg mister nøkkelspillere, er Wolverhampton, Leicester, Everton, ja til og med Watford reelle utfordrere til topp seks neste sesong. Inspirasjon kan de hente fra Getafe og Atalanta, som få runder før slutt innehar den fjerde Champions League-plassen i henholdsvis Spania og Italia.

I de siste rundene av denne sesongen er de nevnte lagene fra midten og opp i ferd med å spille avgjørende roller i kampen om Champions League-plassene. For mens overklassen ser ut til å ha tatt ferie er arbeiderklassen fortsatt er på jobb.