En rød jul

For første gang siden april 2014 er Liverpool favoritter til å vinne Premier League.

De har et vanvittig godt lag. Mange, meg selv inkludert, har aldri sett Liverpool bedre. Deres eneste problem har vært Manchester City. Frem til julen kom. Crystal Palace og Leicester har gitt Jürgen Klopp og Liverpool-fansen deres beste julegaver noensinne. Plutselig har de røde fått en solid luke i toppen.

I åtte av de ti siste sesongene har laget som topper Premier League ved jul vunnet til slutt. Unntakene er Liverpool i sesongene 2008/09 og 2013/14.
Da var de med hele veien inn, men tapte på oppløpssiden.

Dagens utgave av de røde fra Merseyside er noe helt annet enn lagene som utfordret om tittelen for fem og ti år siden. Nøkkelen til suksessen ligger i et berømt sitat fra mannen som bedre enn noen vet hva han snakker om. «Angrep vinner deg kamper, forsvar vinner deg titler», sa Sir Alex Ferguson.

ENORM SESONG: Det Liverpool har levert til nå, halvveis i Premier League-sesongen, er av gigantisk sort. Foto: AFP

Ved halvspilt sesong har Liverpool sluppet inn syv ligamål. SYV. På 19 kamper.
I 2008 hadde de 12 baklengs ved runding – i 2013 var tallet 23.
Nå er de foran skjemaet til Premier League-rekorden for færrest baklengsmål i løpet av én sesong (15), satt av José Mourinhos Chelsea.

Januar er rett rundt hjørnet. Et godt bilde på ståa i Liverpool er at deres kravstore og høylytte fanskare ikke etterlyser spillerkjøp denne vinteren. De trenger ingenting. I fjor hentet de Virgil van Dijk. Den signeringen er i ferd med å bli deres viktigste på år og dag.

Vel, den viktigste spillersigneringen. For det mest avgjørende var å hente Jürgen Klopp. Klubben hadde aldri vært der de er nå uten tyskeren. Sesong for sesong har han gjort laget bedre. Steg for steg. Både når det gjelder spillerkjøp og taktikk.

I de siste sesongene har Liverpool vært avhengige av kontringer og stor boltreplass for å være på sitt beste. Uten brudd og rom stoppet det ofte opp. Klopp ble beskyldt for å ikke ha en plan B dersom de ikke kunne kvele motstanderne med sitt berømte press-spill.

Nå har han og trenerteamet utviklet en bank av kampplaner. De baserer ikke lenger like mye av spillet sitt på høyt press. Ofte venter de mer på motstanderne og setter opp feller lavere i banen enn tidligere.

SUKSESSFAKTOR NUMMER ÉN: Jürgen Klopp er inne i sin tredje fulle sesong som Liverpool-sjef. Hans tilsvarende sesonger i Mainz og Dortmund endte med henholdsvis opprykk og ligatittel. Foto: Phil Noble/Reuters

Når det gjelder formasjoner bruker vanligvis 4-3-3 mot topplag, men de mot svakere lag sender fram en ekstra angrepsspiller i 4-2-3-1. En gang i blant, som i 4-0-seieren over Bournemouth, har de spilt 4-2-2-2 eller 4-4-2 med innoverkanter. Og alt fungerer på sin måte.

Så godt har det fungert at Liverpool er ubeseiret i ligaen. Kun ett lag, Arsenals berømte «invincibles» fra 2003/04-sesongen, har gått en hel Premier League-sesong uten å tape. For ett år siden så Manchester City ut til å bli det første laget til å kopiere bragden til Arsenal. Rekken deres ble brutt i januar.

Neste motstander for Liverpool er nettopp Arsenal. De kommer til å gjøre hva de kan for beholde den unike statistikken i klubben. Det spørs om det holder. Dagens Arsenal er nemlig et godt stykke unna uslåelige Liverpool.