The battle of the fullbacks

Søndagens tidlige seriefinale i Premier League mellom Liverpool og Manchester City på Anfield er interessant på så mange områder.

Skal seks poengs avstand stå seg, krymper de til tre eller vil det være hele ni poeng som skiller lagene etter kampen? Og vil da ligaen langt på vei være avgjort?

Jeg er overbevist om at spenningen vil leve langt ut på våren uansett resultat på søndag, men oppoverbakken vil være unormalt bratt selv for det laget som vant de siste 14 kampene i Premier League forrige sesong, som har tatt 198 poeng de to siste sesongene og som snek seg det ene poenget foran de røde fra Merseyside forrige sesong.

 

Det bygger seg opp til mange spennende dueller i denne kampen. Ligaens to beste målvakter forrige sesong, og kolleger på landslaget til Brasil, kan fort bli tungen på vektskålen i dette oppgjøret. Alisson, som nok plages av at han ennå ikke har holdt nullen denne sesongen selv om han var ute med skade i en lengre periode, var en strålende oppgradering på keeperplassen for Liverpool forrige sesong. Da holdt han holdt nullen i hele 21 kamper i Premier League. Ederson er forhåpentligvis frisk og rask, selv om han måtte gå ut i pausen under onsdagens Champions League kamp mot Atalanta. Skulle det stemme at han er ute – som Guardiola meldte på sin pressekonferanse – så vil det være en klar svekkelse for Manchester City. Edersons evne til å avverge situasjoner på grunn av sin offensive adferd i feltet og som sweeper bak en høytstående backfirer har vært instrumentalt viktig siden han kom til Premier League i august 2017.

To andre ekstremt viktige spillere i de respektive lag er de to brasilianerne på midtbanen. Fabinho har utviklet seg til å bli en av fotballeuropas beste spillere i sin defensive midtbaneposisjon, og Fernandinho har vært en av de beste i mange sesonger i samme posisjon. Med lagenes offensive spillestil har disse to vært helt avgjørende som vaktbikkjer foran midtstopperne sine for å hindre motstandernes bevisste satsing på kontringer. For ikke å glemme at vi også snakker om to strålende pasningsspillere og viktige bidragsytere også offensivt, selv om de ofte blir trukket frem som lagets viktigste defensive spillere. Så får tiden vise hvorvidt vi får en brasiliansk duell også på midten eller om Fernandinho igjen må spille midtstopper i Aymeric Laportes skadefravær.

Jeg kunne tatt for meg den ene herlige duellen etter den andre, og kanskje får vi sågar en brasiliansk spissduell med Firmino og Jesus, selv om ting tyder på at Agüero er uthvilt og klar etter å ha startet på benken i midtuken.

TO AV DE STØRSTE: Cafu og Roberto Carlos forbereder seg til VM i 2002. Brasil vant mesterskapet, med de to legendene på hver sin back. Foto: Cesar Rangel/AP

Det som er fascinerende, når vi først er inne på alle de viktige brasilianerne i de respektive lag, er at ingen av lagene har brasilianske backer. Brasil har jo en lang lang tradisjon på å utvikle fantastisk gode offensive backer, og det sies at de to første brasilianske backene som revolusjonerte backrollen var Nilton Santos og Djalma Santos, som hadde stor suksess i VM i Sverige i 1958. Denne arven har blitt videreført av Carlos Alberto Torres, som scoret i VM finalen i 1970, Cafu, Roberto Carlos og i den senere tid Marcelo og Dani Alves med flere.

I søndagens kamp så vil “the battle of the fullbacks” være en sentral ting jeg kommer til å følge ekstra godt med på. Hvor høyt tør Klopp og Guardiola å sende backene sine når de angriper? Er det Mané og Salah som må jobbe hardt hjemover fordi Walker/Cancelo og Mendy fosser fram i innleggsposisjon, eller velger Guardiola og beholde sin backfirer noenlunde inntakt selv når de har ballen for å demme opp for Liverpools fronttrio?

Med fjorårets møte mellom lagene friskt i minne, så tror jeg det siste er mer nærliggende. Den gang var Guardiola klokkeklar på at lag som kommer til Anfield for å spille en åpen kamp som oftest står igjen uten poeng. City var veldig nære å få med seg alle poengene i en ekstremt sjansefattig kamp mellom to lag som ellers har vært garantister for mye mål og sjanser uansett motstand i Premier League. Den gang stod lagene likt med 19 poeng før møtet og inngangen var at det var Liverpool som helst måtte vinne, i og med at de spilte hjemme. Spørsmålet er om Guardiola tenker at de lever godt med ett poeng også nå som de er seks poeng bak sin rival?

TILBAKE PÅ BACKEN: Kyle Walker måtte vikariere i mål i midtuken mot Atalanta, men vurderes nok – som kollega Benjamin Mendy – kun som back mot Liverpool søndag. Foto: Carl Recine/Reuters

Hva med Klopp? Hva er fokuset hans? Jeg tror at hans tilnærming vil være mer som normalt, selv om det er City som står på andre halvdelen. Min erfaring er at Klopp ønsker å være seg selv og spille på egne styrker for å vinne kampen, spesielt i en periode som nå hvor han har så å si alle sine beste tilgjengelig (kun Joël Matip ute fra en tilnærmet førsteellever) mens City er noe svekket. I så fall kommer vi til å få se Robertson og Alexander-Arnold feie nedover langsidene og sette Sterling og Bernardo/Mahrez i et dilemma. Skal de bruke mye krefter defensivt eller utnytte de kontringsrommene som vil oppstå når backene til Liverpool fosser fremover? Sannsynligvis vil kampbildet variere, så jeg har ingen tro på at ett av lagene vil dominere konstant og nærmest beleire motstanders halvdel i store deler av kampen, men at backene er ekstremt viktige angrepsvåpen hos begge lag er det ingen tvil om. Ser vi på tallene etter de første fem serierundene i Premier League over spillere med flest pasninger på motstanders halvdel, så så listen slik ut:

  1. Oleksandr Zinchenko 266 pasninger
  2. Andrew Robertson 261
  3. Harry Winks 222
  4. Trent Alexander-Arnold 207
  5. Kyle Walker 199

Med andre ord kun Harry Winks som matchet pasningstallene til de respektive klubbenes backer, og det er et bilde på hvor avgjørende backene er for disse klubbenes offensive spill. Løpskraft, det å beherske én-mot-én-situasjoner og gode pasnings- og innleggsferdigheter er avgjørende for å etablere seg i denne posisjonen under Klopp og Guardiola slik de spiller nå. Ser vi på tallene etter 11 serierunder så er trenden den samme, men på grunn av skadene til Zinchenko og Walker så har City brukt Mendy og Cancelo i disse rollene i flere kamper. Angeliǹo har sågar spilt 151 minutter, så tallene til Manchester City på backplass må summeres sammen i motsetning til tallene hos Liverpool hvor Robertson og Alexander-Arnold har spilt samtlige kamper. Andrew Roberson topper listen etter elleve serierunder, mens Alexander-Arnold er nr to. Legger vi sammen tallene til City-backene som har startet de ulike kampene, så gir de Liverpool-backene kamp om de øverste plassene også nå.

ENORM DUO: Trent Alexander-Arnold og Andrew Robertson regnes av mange som verdens beste backpar. Foto: Paul Ellis/AFP

Dette med offensive backer har vært et kjennemerke for Liverpool og Man City i flere sesonger nå og er en trend som vi har sett og ser hos mange av topplagene i Europa. Vi trenger ikke å se lenger enn til tredjeplassen på Premier League-tabellen, hvor Leicester med sine gode og viktige offensive backer Chilwell og Ricardo Pereira er det nest mestscorende laget i ligaen. Siden sesongstarten i august 2018 har Robertson og Alexander-Arnold 29 målgivende pasninger i ligaen på til sammen 87 kamper, noe som er ekstremt gode tall for det vi liker å definere som «forsvarsspillere».

Zinchenko, Walker og Mendy har elleve målgivende på 76 kamper og havner litt i skyggen av sine konkurrenter på dette området, men har utvilsomt mange viktige bidrag utover målgivende pasninger, som angrepsspillerne til City nyter godt av. Tall fra Opta viser at City-backene i snitt har 3,4 innlegg pr kamp med en treffprosent på overkant av 18%, mens tilsvarende tall på Liverpool-backene er 4,8 innlegg i snitt hvor også de treffer med litt over 18%. I tillegg viser statistikken at Liverpool-backene har skapt 154 sjanser for sine medspillere, mens City spillerne har skapt 64.

Med andre ord så kunne alle disse spillerne lett stått med enda flere målgivende enn det de gjør. Optas definisjon på chances created er “pasning som fører til avslutning for medspiller“. De målgivende pasningene de har er med i disse tallene. Det at Liverpool-backene gjenvinner ballen på den offensive tredjedelen av banen i snitt annenhver kamp, mens City-tallene viser hver tredje kamp. forteller også hvor aggressive de er i presset og hvor høyt de står med backene selv når de mister ballen.

Dette var mye tall, og det er viktig å få frem at fotball ikke er noen eksakt vitenskap hvor statistikk forteller den fulle sannheten til enhver tid, men alle fotballinteresserte kan nok se med egne øyne at backene til Klopp og Guardiola utgjør et viktig angrepsvåpen. Robertson og Alexander-Arnold leder foreløpig kampen om offensive bidrag i likhet med Liverpool som har seks poengs forsprang til Manchester City. Spørsmålet er om Guardiola tør å slippe løs backene sine i søndagens kamp eller om han igjen tar like store hensyn til Liverpool som sist de møttes på Anfield.

Vi snakker tross alt om en manager som tok 100 poeng i sesongen 2017/18 med Fabian Delph som som venstreback i store deler av sesongen. Det er det ikke mange andre som hadde fått til, om noen. Spørsmålet er om han har flere overraskelser på lager før søndagens kamp, for det kan han trenge i en kamp hvor Liverpool er knappe favoritter.

Jeg håper på mange offensive bidrag fra backene, for det er en garanti for en underholdene og herlig fotballkamp som jeg skal følge fra sofaen i Spania.

VAMOS!