Jürgen i januar

MYE Å SMILE FOR: Jürgen Klopp og Liverpool har hatt en enorm sesong. Her etter seieren mot Leicester i desember. Foto: Oli Scarff/AFP

Liverpool stormer videre mot sitt første seriegull på 30 år.

Konkurrentene er i ferd med å miste håpet om at det er mulig å ta igjen Liverpool, i en sesong der de røde fra Merseyside virker uangripelige. Men minst ett viktig hinder gjenstår for Jürgen Klopps menn, et hinder som har plaget tyskeren hver sesong i England: januar måned.

Konkurrentene (i praksis nå bare Manchester City og Leicester) kunne håpe at skaden til førstekeeper Allison i starten av sesongen ville koste poeng for Liverpool, men slik gikk det ikke. De kunne håpe at Liverpool ville variere i prestasjoner og resultater, men de rødes form har vært imponerende jevn og sterk. Videre ble det snakket om at skaden på midtbanegeneralen Fabinho ville ødelegge rytmen for Liverpool, men Klopp fant løsninger uten brasilianeren. I desember trodde man at VM for klubblag i Qatar ville koste for Klopps menn, men også denne utfordringen tok Liverpool i steget, før juleprogrammet ble gjennomført uten feilskjær. Nå er tiden for alvor i ferd med å renne ut dersom noen skal frarøve Liverpool et særdeles etterlengtet ligagull.

Men januar måned gjenstår. Januar har vært jinx for Jürgen i Premier League.

I Klopps første januar i engelsk fotball (2016) tok laget kun fire av tolv mulige poeng i ligaen. 2017 var året der Sadio Manè tilbrakte januar i Afrikamesterskapet, og Klopp samlet kun tre av tolv mulige poeng i ligaen. 2018 var klart bedre, men Liverpool måtte tåle et tap for svake Swansea og exit fra FA-cupen i januar måned. Forrige sesong ble januar direkte avgjørende i den episke tittelkampen med Manchester City. Liverpool tapte for City på Etihad og klarte bare uavgjort hjemme mot Leicester. Januar har kostet for Klopp, som har trengt tid på å justere sin filosofi fra tysk fotball (med vinterpause) til de ekstreme kravene i Premier League og risikoen for hangover etter juleprogrammet.

Enn så lenge har januar gått meget bra for Liverpool, med en enkel og og lite kostbar seier mot Sheffield United i ligaen på årets andre dag og seieren over rivalen Everton med reservepreget mannskap i FA-cupen. Men Klopp vet at han før februar skal møte Tottenham (B), Manchester United (H), Wolverhampton (B) og West Ham (B). Og med en skadeliste som per nå består av navn som Lovren, Matip, Fabinho, Milner, Oxlade-Chamberlain, Shaqiri og Keita er troppen tynnslitt, og de friske spillerne har måttet ta tak som er tyngre enn noensinne.

SKADET: James Milner måtte forlate banen mot Everton i FA-cupen i helgen. Foto: Phil Noble/Reuters

Likevel har Klopp lært av januar-problemene, og Liverpool har denne sesongen løftet profesjonaliteten til et nytt nivå på flere områder. Ett tiltak gjennom juleprogrammet har vært økt fokus på restitusjon, og Liverpools medisinske apparat har vært på hyppige hjemmebesøk hos spillerne for å sørge for at kosthold, drikke, søvn og behandling foregår i de beste rammer. Ingenting er overlatt til tilfeldighetene i jakten på seriegullet. Den fysiske restitusjonen foregår i et samspill mellom enkeltspillere og det medisinske apparatet, men Klopp og assistent Pep Lijnders er like opptatt av spillernes mentale tilstand i et travelt kampprogram. Liverpool-kulturen dyrker vinnere på banen i 90 minutter pluss tillegg, men utenfor banen har fokuset de siste ukene vært på 24-timersutøveren som pleier kroppen og som skrur hodet av mellom kampene, og på til trening og kamp. Bare slik kan spillerne tåle den ekstreme belastningen de har vært igjennom de siste ukene.

Klopp vet at ingenting bidrar så sterkt til restitusjon som gode resultater. Med seier gjør det litt mindre vondt i kroppen, humøret er bedre og motivasjonen til å gjøre det lille ekstra mellom kampene blir litt større. Slik har Liverpool gått fra triumf til triumf og blitt ikke bare en seiersmaskin, men også et mønsterbruk i å bruke tiden mellom kampene på riktig måte.

FORRIGE MØTE: Sist gang José Mourinhos stod overfor Jürgen Klopp, mistet portugiseren jobben sin dagen etter. Foto: Paul Ellis/AFP

Neste hinder for Klopps menn er Tottenham i London lørdag kveld. På motsatt trenerbenk sitter Josè Mourinho, mannen som finner mer glede i å ødelegge enn noen annen manager i Premier League. Mourinho lever for disse anledningene, og får selve livet til å handle om nitti minutter med fotball. Hver kamp i denne ligaen er en komplisert historie, og derfor er Premier League en krig bestående av 38 slag på veien mot en tabellplassering til slutt. Men Klopp, som vanligvis er svært lite opptatt av statistikk og rekorder, vet innerst inne at Liverpool-seier lørdag vil innebære den høyeste poengfangsten etter 21 kamper noensinne i engelsk toppdivisjon. Det vil til og med overgå Manchester City 17/18, en rekord som mange den gang trodde ville bli stående til evig tid.

En rekke rekorder står for fall denne våren. Men så var det dette med Jürgen og januar …