Messi før Mané

Verdens beste spiller i vår tid er Lionel Messi. Enhver diskusjon om dette faktum demonstrerer kun manglende fotballforståelse hos alle som mener noe annet. Bak kong Messi kniver mange om tittelen “best of the rest”, men akkurat nå mener jeg Liverpools Sadio Mané er verdens nest beste fotballspiller.

Onsdag forrige uke hadde jeg gleden av å bevitne Merseyside-derbyet på Anfield. Fra TV 2s observer seats kunne jeg studere Sadio Mané på nært hold, og senegaleserens prestasjon mot Everton var like iøynefallende som den var imponerende. Før pause leverte Mané to geniale målgivende pasninger, en fantastisk scoring og en rekke involveringer på et eget nivå. Kombinasjonen av fart og fysikk, rolle- og spilleforståelse, skapte en endeløs rekke av problemer på Evertons høyre side i forsvaret. Noe av det siste Marco Silva gjorde som Everton-manager var et taktisk skifte av både formasjon og personell, i et desperat forsøk på å stoppe Mané. Det lyktes ikke, Mané kunne – og burde! – scoret to mål til i andreomgangen, og viste igjen sin klasse for Liverpool.

GIFTIG: Sadio Mané er tidvis ustoppelig for tiden. Foto: Paul Ellis/AFP

Senegaleseren, som kom til Liverpool i 2016, fremstår nå som en helt komplett kantspiller, med et så velutviklet repertoar at det ikke finnes den back i verden som kan håndtere ham på egenhånd. Liverpools angrepstrio er hyllet over hele verden, men per nå må både Firmino og Salah akseptere at det er Manè som i størst grad bærer Liverpool offensivt.

Da Klopp i sin tid hentet Manè fra Southampton var talentet ubestridt. Manè hadde en type eksplosiv fysikk som potensielt kunne bli verdensklasse. Men toppnivået i verden krever så mye mer enn fysikk. Det handler om posisjonering, om forståelse, om å gjenkjenne muligheter og om utførelse i høy fart under press. Her har Manè under Klopps kyndige veiledning tatt store steg de siste sesongene. Han har blitt en Premier League Performer på et særdeles høyt nivå. Stabilt god i hver kamp, høyt bunn-nivå krydret med matchavgjørende øyeblikk – Sadio Manè er den perfekte Klopp-spilleren. I sine 107 PL-kamper for Liverpool har han scoret 54 mål og levert 17 målgivende pasninger. At Manè fremdeles er i utvikling, demonstreres kanskje best av tallene for målsjanser. På de tre foregående PL-sesongene har Manè skapt mellom 44 og 49 målsjanser per sesong, denne sesongen har han skapt 30 sjanser etter 16 PL-runder….

Den siste ukens disponering av mannskapet forteller også at Klopp ser Mané som sitt fremste angrepsvåpen. I Merseyside-derbyet hvilte Klopp Salah og Firmino fra start, men Mané kunne ikke hvile i kampen mot byrivalene. Med fasit i hånd et perfekt valg fra Klopp, som fikk gode svar fra Lallana, Shaqiri og Origi, samtidig som Mané viste sin klasse igjen.

SJEFENS FAVORITT: Jürgen Klopp takker Sadio Mané for bidraget etter seieren i derbyet forrige uke. Foto: Scott Heppell/Reuters

Lørdag var Firmino og Salah tilbake i startelleveren i Bournemouth, mens Mané denne gangen fikk hvile. Slik sikret Klopp at senegaleseren er uthvilt og klar til tirsdagens avgjørende Champions League-kamp i Salzburg. Klopp vet at det er Mané som utgjør den største trusselen mot Braut Haaland og co. I koket på Red Bull Arena er Mané den perfekte spilleren med kombinasjonen av kontringsspill og kampavgjørende bidrag. Bare spør Evertons høyreback Djibril Sidibé, som ble tatt av før pause i Merseyside-derbyet etter akutt svimmelhet i møte med Mané.

Det at Mané kan levere på et slikt nivå i Premier League, en liga som trumfer alle andre turneringer på tempo og korte avstander, gjør vingen til en enda farligere spiller i Champions League. I Champions League er avstandene litt større, spillerne litt mer overlatt til seg selv og duellene med sin direkte motspiller, og som utgangspunkt skal det gjøre Mané enda mer effektiv i denne turneringen.

27 år gamle Sadio Mané er nå i sin beste tid som fotballspiller. Dermed er han en av de viktigste årsakene til at Liverpool denne sesongen kan vinne både Premier League og Champions League. Men først må Liverpool komme helskinnet gjennom en østerriksk heksegryte. Sadio Mané returnerer også til klubben han spilte for fra 2012-2014. 31 mål på 63 kamper ble det for Manè i Salzburg, men nå er det Jürgen Klopp som nyter godt av hans kvalitet.

Det er tyskeren glad for.