Anfield i ekstase, men tittelracet er ikke over

Jürgen Klopp smilte bredere enn noensinne, mens Pep Guardiola kunne forbanne marginene etter en heseblesende fotballkamp på Anfield.

Det gir ingen mening å snakke om seriefinaler i november måned, men alle som følger Premier League tett hadde allerede før sesongen blinket ut dette oppgjøret som nøkkelkamp i årets sesong. Innledningen på sesongen forsterket dette inntrykket. Med den skuffende sesongstarten for Tottenham, Arsenal og Manchester United er det ikke lenger snakk om en dominerende topp 6 i Premier League.

TITTELDUELLANTENE: Jürgen Klopp og Pep Guardiola i aksjon søndag. Foto: Carl Recine/Reuters

Det er Liverpool og Manchester City i topp 2. Ligavinneren spilte på Anfield søndag, spørsmålet er bare hvem av dem som står igjen øverst til slutt. Med Liverpool seks poeng foran City før kampen var ingen i tvil om viktigheten av disse 90 minuttene.

Forberedelsene hadde startet flere uker før denne super-søndagen over alle. Pep hadde gitt et stikk til Liverpool i form av påstander om at Sadio Manè faller for lett i feltet. Klopp hadde kontret med å påpeke Citys taktiske frispark i motstanderens kontringsfase. Begge utspillene gikk på kontoen for mind-games i retning kampens dommer, Michael Oliver. Like tydelig var managernes prioriteringer i midtukens Champions League-kamper. Både Pep Guardiola og Jürgen Klopp hadde hatt denne kampen i tankene lenge.

Og spillerne glemmer ikke de store kampene. I januar 2019 tapte Liverpool sin eneste ligakamp forrige sesong i et nervedrama på Etihad. På stillingen 0-0 klarerte John Stones ballen bort fra eget mål, og målfotoet har blitt stående som selve symbolet på de små marginene. 1,12 centimeter kan avgjøre en tittelkamp.

BILDET SOM HAR HJEMSØKT LIVERPOOL: Så nære var Liverpool å ta det som ville vært en ekstremt viktig ledelse på Etihad Stadium i det avgjørende møtet mellom lagene forrige sesong. Foto: TV 2

Så da sekundene tikket ned mot 16.30 lokal tid på Anfield søndag, var få i tvil om at her skal det smelle mer enn noen gang denne Premier League-sesongen. Spillerne sto klare, ansikt til ansikt, vel vitende om at hvert løp, hver pasning, hvert valg kunne bli avgjørende. Fysisk topptrimmet og taktisk velforberedt tok de inn atmosfæren på altoppslukende Anfield, et Anfield som formelig ristet av spent forventning og opplagret energi. Forberedelsene var gjort, alle hadde snakket ferdig. 90 eksepsjonelle minutter fotball ventet oss.

Klopp i 4-3-3 med fullt mannskap (bortsett fra Matip), Guardiola i 4-2-1-3 med avgjørende fravær i Ederson, Laporte, Mendy og David Silva. Likevel, fra start var det tydelig at Peps oppskrift fra tilsvarende oppgjør i fjor lå igjen i skrivebordsskuffen på Etihad. Ingen forsiktig tilnærming her, City gikk for seieren på Anfield og utfordret Liverpool på den hektiske kaosfotballen som de røde behersker så bra.

Kaosfotball, men like fullt med et vanvittig høyt nivå. Fysikk, ferdigheter og uvirkelig kvalitet i detaljene. I det sjette minutt gjorde også marginene sitt inntog. Straffesituasjon mot Liverpool i eget felt virket klar, der Trent Alexander-Arnold hadde armen akkurat litt for langt ut til at det var naturlig, men der Silvas ufrivillige hands sekundet tidligere sannsynligvis vippet situasjonen på VAR-kontoret i Stockley Park. Dommer Michael Oliver vinket spillet videre, og 22 sekunder senere hadde Fabinho sendt i vei et langskudd som fikk Anfield til å gå fra konseptene. Den første av tre Liverpool-scoringer og et av få momenter som skilte lagene. Marginer og effektivitet foran mål avgjør toppkampene. Liverpool hadde effektiviiteten, City hadde den ikke. Sergio Aguero kunne alene scoret 3-4 mål, men argentineren gikk for ellevte gang av Anfield uten å score og uten seier.

BEST I DE AVGJØRENDE SITUASJONENE: Mohamed Salah var nådeløs der City-angriperne sviktet. Her setter han inn 2-0 på Anfield. Foto: Carl Recine/Reuters

Liverpools ledelse endret dynamikken, og City spilte som et desperat lag som jaktet mål. Og de spilte med en kvalitet som gjør at det blir tåpelig å snakke om at ligaen er avgjort med en ni poengs Liverpool-luke i november.

Men rekken uten Liverpool-tap overlevde også denne kvelden på Anfield. Harmoni, kvalitet og profesjonalitet i alle ledd, ytterligere momentum og den psykologiske effekten av å slå sin argeste konkurrent forsterker troen hos de røde.

Det er vanskelig å finne gode grunner til at Liverpool ikke skal vinne ligaen denne sesongen.

Videosammendrag av oppgjøret: