Klopp med kurs mot tittelen

Etter seks serierunder i Premier League har Jürgen Klopps Liverpool full pott. Et lag uten svakheter, med perfekt mentalitet og imponerende organisering, er resultatet av tyskerens påvirkning over lang tid. Jürgen Klopp er manageren som kombinerer perfeksjonisme med positivitet. En bedre motivator finnes ikke i toppfotballen.

Snart fire år er gått siden Jürgen Klopp erstattet Brendan Rodgers som Liverpool-manager. Om vi løfter blikket og ser på klubbens utvikling gjennom denne perioden, tegnes et bilde av et prosjekt som nærmer seg perfeksjon. Klopp er Liverpool, og kulturen, laget, klubben og supporterne er formet i hans visjon om fotball.

Klopps Liverpool er historien mange små steg i riktig retning. Team GBs sykkel-guru Sir Dave Brailsford er mannen bak tanken om “marginal gains”, om de små forbedringene på mange områder som i sum gir en voldsom utvikling. På Merseyside har Klopp oversatt tankegangen til fotball, og Liverpool fremstår følgelig per i dag som favoritt til både å forsvare Champions League, og samtidig – endelig – hente PL-trofèet til en sulteforet fotballby.

Kulturen

Klopp startet med kulturen. Et godt fotballag er alltid fundert på fellesskapsfølelse og tanken om laget foran den enkelte. Dernest handler det om å tillegge seg gode vaner. Selvsagt i treningsarbeidet, men også i væremåte, kommunikasjon og levesett. Denne delen av lagbyggingen faller seg helt naturlig for Klopp. Tyskeren er seg selv fullt og helt i enhver sammenheng, spiller ikke skuespill, og oppnår derigjennom både å personifisere kulturen han bygger, samtidig som han kan hvile i en ekstremt krevende jobb.

Dette siste poenget virker å være undervurdert. Gjennom en lang karriere møtte jeg mange ulike managere, alle med egne strategier for å leve i managerrollen. Men det tæret på dem. Presset – og det evige kravet om forbedring – blir for mange managere ensbetydende med lidelse. Men Jürgen Klopp ser ut som en mann som ulik noen annen manager lever fint på toppen av fotballen. Er det gudstroen, den ukuelige positiviteten eller kjærligheten til spillerne?

Jürgen Klopp viser triumferende beviset på at han ble kåret til forrige sesongs beste fotballtrener i verden.
BEST: Tidligere denne uken fikk Klopp prisen som forrige sesongs beste trener. Foto: Flavio Lo Scalzo/Reuters

“Hva en fotballspiller kan gjøre med og uten ball er enkelt å fastslå. Men de dypere lagene – hvem de er, hva de tror på, hvordan de endte opp her, hva som driver dem, hva som venter dem når de drar fra trening – dette er de virkelige detaljene”

Jürgen Klopp

Klopp er mannen som bygger en ekte relasjon til spillerne. Og dette, kombinert med et fotballfaglig prosjekt som spillerne elsker, gjør at Liverpools spillere aldri vil se seg om etter andre klubber så lenge Klopp vil ha dem. Spillerne har under Klopp-æraen skjønt at de får ta del i noe spesielt, idet selve fotballens magi utspiller seg på Merseyside. Når du kjenner den magien er du hjemme som fotballspiller. Se på Jordan Henderson eller James Milner, og du ser spillere som har skjønt at Klopp vil lede dem til opplevelser de ikke trodde var mulig. Disse spillerne forlater aldri Anfield frivillig.

Transfermarkedet

Samtidig som spillergruppen skal påvirkes sportslig og mentalt (operasjonelt), består managerens jobb i å forsterke laget over tid (strategisk). Liverpool under Klopp er også historien om riktige disposisjoner i overgangsmarkedet. Tenk på van Dijk og Alisson og Fabinho, spillere som har adressert tydelige mangler i laget. Klopp er tålmodig, og bruker de riktige pengene på riktig tidspunkt. Laget forsterkes, han bygger kulturen videre og leverer resultater.

Konsekvensen er at enhver toppspiller med et visst perspektiv nå ville elske å komme til Liverpool. Og mens Klopps problem nå snarere er å finne gode nok spillere til å forbedre laget, så må man slå fast at Liverpool som klubb per nå er mer attraktiv en noen gang i klubbens moderne historie.

VINNERLAGET: Denne gjengen startet – og vant Champions League-finalen for Liverpool i juni. Foto: Paul Ellis/AFP

Fotballfag

Klopp tok med seg det tyske til Liverpool i 2015. Det var høy-oktan, gegenpress og puls i 200. Ofte fantastisk, noen ganger naivt, men med den viktige konsekvens at han fikk en godt trent og fryktløs spillergruppe. Balansen i laget ble adressert med Van Dijk og Alisson, samtidig som Klopp fortsatte å flikke på spillestilen. I 2019 rår han over en spillergruppe som bedre enn noe annet lag kan sverme en motstander når det kreves. Fronttrioen presser smalt, og Liverpools indreløpere jakter motstanders backer. Ankeret (se Fabinho mot Jorginho sist helg) går gjerne i høyt press slik at V´en på midten speiles i forhold til normalen.

Bakerst spiller Liverpool vitterlig med fire, men – med Klopps egne ord: “We play as if we had five at the back”. Dermed stuper Trent Alexander-Arnold og Andrew Robertson både i press og i angrep. Stopperne tar enda høyere utgangsposisjoner denne sesongen (defensive line), og Klopps kalkulasjon går på at det vanvittige presset vil smake mer enn det koster. Så langt har han regnet rett.

Dermed står Liverpool per dags dato med et lag som fremstår komplett, med spillere håndplukket til hver posisjon og med en felles tankegang som gjør Klopp til innovatøren i internasjonal fotball.

Marginal gains

På toppen av alt dette, som krydderet over kulturen, transferpolitikken og spillestilen, har Klopp og hans team tatt til seg tankegangen om de små forbedringene på alle felt. Under sommerens treningsleir i Frankrike ba Klopp den tyske surferen Sebastian Steudtner dele erfaringer om stresshåndtering. Spillerne ble her bedt om å holde pusten under vann. Ukomfortabelt, stressende og uvant, men med en universell moral: “The lesson was they can, if under pressure in a rough situation, push it and stay calm, they will go much further than they think they could.”

Mange vil flire av slike påfunn, så også med avgjørelsen om å ansette en egen innkast-spesialist. Danske Thomas Grønnemark har endret tankegangen i Liverpool, og ethvert innkast er nå enten langt, raskt eller smart. Innkast, denne mest vanlige av fotballens kjedelig detaljer, er enda et felt der spillerne er på tå hev.

IKKE TILFELDIG: Alt Liverpool gjør er det en plan bak. Foto: Paul Ellis/AFP

Og det virker. Da Roberto Firmino steg til værs i hjertet av Chelsea-forsvaret og headet inn Liverpools andre på Stamford Bridge sist søndag, var det alt annet enn tilfeldig. Assistent Peter Krawietz hadde definert svakheten i Chelsea-forsvaret i videomøtet før kamp, og Liverpools variant var trent inn på Melwood i etterkant av videomøtet. De små forbedringene forsterker Liverpool.

Ingen kan garantere seier i fotball. Dette enkle faktum er både fotballens forbannelse og fotballens evige tiltrekningskraft. Generasjoner av fotballtrenere har latt seg fortvile av tilfeldighetene, søkt desperat etter kontroll i kaotiske situasjoner, og bukket under i lidelsen som følger.

Men i Liverpool finnes en mann som møter enhver situasjon med et kritthvitt glis. Jürgen Klopp har en oppskrift som virker.