Ajax mot stjernene

Det unge og uredde Ajax-mannskapet er denne sesongens eventyr i Champions League. Tirsdagens semifinale mot Tottenham er det foreløpige høydepunktet for et lag som har utviklet seg voldsomt gjennom turneringen. Ingen undervurderer Ajax denne gangen, for tradisjonsklubben fra Amsterdam har denne sesongen utviklet et spill som kombinerer det beste fra klubbens historie med det ultimate våpenet i internasjonal toppfotball.

«It is very difficult to play against our style of football, as we have very technically-gifted players and it’s tough to press us. Even in defence, only we know how to perform that variable pressing game.»

Sitatet er gitt av Ajax-trener Erik ten Hag, som i likhet med store deler av sin spillergruppe spås en lysende fremtid i fotballen. Ten Hag er mannen som studerte under Pep Guardiola i Bayern München og som denne sesongen har drevet utviklingen i internasjonal toppfotball enda et skritt videre med sitt unge lag. Ajax har spilt 16 kamper i Champions League denne sesongen, og møtt storheter som Bayern München, Real Madrid og Juventus. Likevel har nederlenderne kun tapt én kamp i årets turnering. Hva er det som gjør Ajax så vanskelige å spille mot?

Erik ten Hag tok over Ajax i desember 2017.

Tekniske ferdigheter

Ajax spiller moderne og innovativ fotball, men spillestilen er fundert på en grunnmur som har stått støtt i klubben gjennom generasjoner med spillere. Spiller du for Ajax, så skal du ha tekniske ferdigheter og mot til å bruke ballen. Det gjelder uavhengig av posisjon, og er et paradigme som kan spores helt tilbake til legendariske Johan Cruyff og hans totalfotball. Cruyffs påvirkning kulminerte med Champions League-tittel for Ajax i 1995 (under Louis van Gaal), men tankegangen står støtt også i dag. 
Derfor er de unge Ajax-stjernene – De Ligt, De Jong, Van de Beek med flere – teknisk skolerte ballspillere som ikke står tilbake for mer meritterte og etablerte toppspillere i andre klubber. Spillestilen kalles gjerne «Totalfotball 2.0.» Mange Ajax-trenere har prøvd å kopiere Cruyff, men først med ten Hag har klubben fått en spillestil som kombinerer det beste fra fortiden med det meste effektive fra nåtiden. For der Ajax gjennom historien ofte har imponert med teknikk, har de like ofte falt gjennom på fysikk eller organisering. Slik er det ikke denne sesongen.

Presspill

Trener ten Hag har utviklet sitt mannskap til et kollektivt pressende lag som gjør denne delen av spillet bedre enn noen andre. Ajax kan sitte tilbake i banen i perioder og ta imot angrep, men endrer sømløst presshøyde og jager ballfører i flokk med en intensitet som har satt en ny standard i fotballen. En kikk på nøkkeltall fra OPTA viser at det er Ajax som er den fremste representanten for det som med et tysk uttrykk har blitt kjent som «gegenpress». Evnen til å sverme motstanderen og vinne ballen i gunstige posisjoner høyt i banen er den moderne fotballens mest effektive virkemiddel. Ajax i Champions League har lagt listen enda høyere enn andre lag:

High turnovers viser sekvenser av åpent spill som starter 40m eller mindre fra motstanders mål, og er altså eksempler på at man vinner ballen på motstanders halvdel.

Team Games Played High Turnovers
Ajax 10 73
Liverpool 10 64
Manchester City 10 61
Barcelona 10 52
FC Porto 10 46
Tottenham Hotspur 10 41
Manchester United 10 38
Juventus 10 33

Shot ending high turnovers er high turnovers som ender med avslutning for laget som vinner ballen.

Team Games Played Shot Ending High Turnovers
Ajax 10 18
Liverpool 10 14
Manchester City 10 14
Barcelona 10 13
FC Porto 10 7
Tottenham Hotspur 10 7
Manchester United 10 6
Juventus 10 6

Pressed sequence er sekvenser der motstander har færre enn 4 pasninger i laget og mister ballen 40m eller mindre fra eget mål.

Team Games Played Pressed Sequences
Ajax 10 175
Liverpool 10 170
Manchester City 10 157
FC Porto 10 157
Juventus 10 131
Manchester United 10 121
Barcelona 10 119
Tottenham Hotspur 10 109

Tallenes tale er klar. Ajax er Champions League-laget som bedre enn noen andre setter motstander under press og vinner ballen i gunstige situasjoner. Erik ten Hag vet at hans mannskap må bruke dette virkemiddelet, og Tottenham-trener Pochettino vet at Spurs for all del må unngå å miste ballen på egen halvdel.

Ungdommelig pågangsmot

Kaptein Matthijs de Ligt (19) ble matchvinner mot Juventus.

«Erfaring slår ungdommelig pågangsmot». Dette har utallige trenere og observatører hevdet gjennom fotballhistorien. Men trenden i toppfotballen er at spillerne når sitt høyeste nivå i yngre alder. Og hvorfor skulle de ikke det, når fysikken er på topp midt i tjueårene? Erfaring fra storkamper kan man ikke trene seg til, men det unge Ajax-mannskapet har vokst i ekspressfart i møtene med blant andre Real Madrid og Juventus. Derfor har Ajax nå en miks av ungdommelig pågangsmot og erfaring fra viktige kamper som må være noe nær den ultimate kombinasjonen. Disse spillerne kjenner innerst inne at dette er deres tid. De føler seg trygge på systemet og hverandre, og frykter ingen etter at de helt fortjent har tatt seg til semifinale.

Kveldens oppgjør står mellom to klubber som få trodde ville komme seg så langt i turneringen. Begge ser en unik mulighet til å spille finale i Champions League. At Tottenham har en rekke spillere med bakgrunn i Ajax, setter en ekstra spiss på oppgjøret. Det samme gjør det faktum at vi her får et møte mellom to av toppfotballens mest innovative taktikere i ten Hag og Pochettino. Kampen rammes inn av Champions League på Tottenhams nye og praktfulle arena.

Alt ligger til rette for et fantastisk oppgjør.

Se Tottenham-Ajax på TV 2 og Sumo fra 20.00!