Mer enn et Manchester-derby

Det 178. Manchester-derbyet sparkes i gang i kveld. En kamp som under vanlige omstendigheter betyr mye for alle involverte, kan i kveld avgjøre henholdsvis ligagullet (City) og topp fire (United). Her kan vi forvente Premier League-drama og desperasjon i skjønn forening.

Her mangler det ikke på talking points! Manchester City har kontroll over egen skjebne. De lyseblå har fire kamper igjen å spille, og med full pott er City mestere i Premier League. Ingen lag har forsvart tittelen i PL siden Manchester United dominerte i perioden 2006-2009. Pep og hans menn vet at kveldens kamp på Old Trafford er det siste store hinderet. City skal møte Burnley (B), Leicester (H) og Brighton (B) i de gjenstående kampene.

Manchester United er inne i en fryktelig periode. Ole Gunnar Solskjær har sett sitt lag tape seks av de åtte siste kampene i alle turneringer, og dersom drømmen om topp 4 skal leve, tåler ikke United nok et tap for byrivalen. Solskjær var ikke nådig i kritikken av egne spillere etter 0-4 for Everton i helgen, og dersom det bor noe i Manchester United-troppen så kan vi forvente en reaksjon her.

YDMYKET: Ole Gunnar Solskjær og Manchester United tapte hele 0-4 mot Everton.

Som om ikke dette var nok, oppgjøret har en ekstra dimensjon. Seier eller uavgjort for United vil gi Liverpool tidenes sjanse til endelig å hente seriegullet til Anfield. United-supporterne gremmes ved tanken på at United skal gi Liverpool ligagullet – 20% av Manchester Uniteds supportere vil heller rykke ned fra PL enn at Liverpool skal vinne! – men spillerne i United-garderoben må selvsagt gi alt i kampen om topp fire, og går for seieren på Old Trafford i kveld.

Seier over Manchester Citys stjernegalleri er lettere sagt enn gjort. Peps menn har vunnet de siste ti kampene i Premier League med en samlet målforskjell på 24-3, en kruttsterk formkurve inn mot the business end of the season.

Utfordringen er dermed like vanskelig som den er krystallklar for Ole Gunnar Solskjær: Han må løfte en spillergruppe som prestasjons- og resultatmessig er i fritt fall, og han må gjøre det i møte med ligaens mest velspillende angrepsmaskineri.

Kevin de Bruyne er ute med muskelskade hos gjestene fra Etihad, men Pep Guardiola tar med seg et fantastisk mannskap den korte bussturen gjennom Manchester. Raheem Sterling er i sitt livs form og konkurrerer med Van Dijk og Hazard om utmerkelsen som årets spiller i Premier League. Bernardo Silva kombinerer løpskraft med teknisk eleganse, og på topp er Sergio Agüero konge i Manchester-derbyene med ni mål på 13 oppgjør i alle turneringer.

ANGRIPER PÅ FLANKEN: Leroy Sané har vært inn og ut av laget i det siste, men i form er han en av Premier Leagues beste kantspillere.

Solskjær må vinne, men for å angripe må han først forsvare seg. Pep Guardiola er mesteren i å overbefolke flankene, og denne spill/motspill-problematikken kunne studeres med lupe gjennom de tre oppgjørene mellom Manchester City og Tottenham de siste ukene. Pep kjører opp back, indreløper og kant på ballside, men står også gjerne med samme oppstilling motsatt. Dermed kommer motstanders back i voldsomme undertallssituasjoner, noe Tottenhams backer fikk kjenne på i disse oppgjørene. Solskjær har Luke Shaw tilbake, men backplassen hos United har vært et klart problem den siste tiden, og Solskjær må løse det om United skal ha en sjanse her. Utfordringen på flankene må møtes som et kollektivt problem hos United, og kollektive problemer er ekstra krevende i perioder der laget sliter, som tilfellet er for United nå. Pep vet naturligvis dette, og kommer til å teste Uniteds forsvarsverker med full styrke fra start på Old Trafford. Solskjær må stå imot, og deretter må han slippe fri sine kantspillere i kanalene som oppstår når Citys backer dundrer fremover.

Dette blir fartsfylt fotballsjakk med førstepremie i potten! Manchester City holder kurs mot å slå sin egen rekord i antall scorede mål i alle turneringer, mens United har sluppet inn 48 mål, flest i serien siden sesongen 1978-79. Dette gjør City til store favoritter på drømmenes teater, men Solskjær har tidligere levert der håpet var som minst. I kveld trenger han det mer enn noen gang som United-manager.