Oppgjørets time

Lørdag møtes erkerivalene Manchester United og Liverpool i en kamp som langt på vei kan avgjøre hvem som tar andreplassen i årets Premier League – bak suverene Manchester City.

Oppgjørene mellom de røde lagene fra Manchester og Liverpool er kamper med et enormt historisk bakteppe. Dette er Englands to mestvinnende fotballklubber, fra Nord-Englands to største byer.

Det er en fotballkamp i 90 minutter som alle andre, men samtidig er det så mye mer. Det er tradisjon, historie, høytid, og et brennende ønske – både fra managere, spillere og fans – om å beseire den argeste rivalen. Lørdag står slaget for to hundrede gang!

Alt dette har det vært snakket og skrevet om i lang tid allerede, men når fløyta går 13.30 norsk tid, er det tid for fotballkamp. Alt det andre skaper en fantastisk ramme, men spillere og managere må fokusere innenfor krittstrekene på Old Trafford, og glemme hele innpakningen.

MØTES IGJEN: Jürgen Klopp gir José Mourinho en god klem forut for det motsatte oppgjøret i oktoner. (AP Photo/Rui Vieira)

Når Manchester United møter Liverpool, møtes også to fundamentalt forskjellige fotballfilosofier.

  • Jürgen Klopp tror på tempo, gjenvinning og angrepsfotball. Han vil kvele motstanderen med bevegelse, ferdigheter og intensitet. Samtidig er Klopp en mann med et langsiktig prosjekt, han bygger laget og troppen spiller for spiller, i en helhetlig plan som samsvarer med hans syn på fotball.
  • Josè Mourinho tror på kontroll, risikovurdering og et forsvar i balanse. Motstanderen vil før eller siden gjøre feil, og den som er best organisert og mest disiplinert, vil vinne i hans fotballunivers. Mourinho tenker ikke langsiktig. Han vil vinne den neste kampen og den neste tittelen. Derfor fremstår hans signeringer mer som enkelthendelser enn som brikker i en overordnet plan.

Det er viktig å understreke at det ikke er noe som er riktig eller feil med Klopp eller Mourinhos tankegang.

Hvordan fotball skal spilles er et spørsmål som kan besvares på ulike måter. Til syvende og sist er det den som vinner som får rett. Fansen kan ha meninger om hva som er severdig og attraktivt, men i managernes verden er stilen underordnet – det handler om å vinne!

Med to så ulike tilnærminger til spillet, og med et smalt fokus på det som skal skje på banen, er det interessant å se på det taktiske spillet mellom Klopp og Mourinho.

Følgende fakta ligger til grunn:

  • De siste fire oppgjørene mellom lagene har endt uavgjort
  • Liverpool har en fantastisk angrepsrekke, og har scoret hele 67 ganger i Premier League til nå
  • Manchester United er ligaens beste hjemmelag i forsvar, med kun seks innslupne mål på Old Trafford
  • Manchester United starter kampen på andreplass på tabellen, to poeng foran Liverpool

Hvilken kamp kan vi forvente på Old Trafford?

Det er mange gode grunner for at Mourinho velger en forsiktig tilnærming. United har to poengs forsprang og lever greit med uavgjort. Videre har Liverpools trio i front et vanvittig toppnivå, og det vil være nødvendig for Mourinho å beholde backfireren samlet for å nekte Manè, Firmino og Salah boltreplass. Eric Bailly er muligens tilbake fra start og får en viktig rolle her, samtidig som backene må ligge smalt i banen. Det er sannsynlig at Uniteds smale backfirer og kompakte midtbane vil gjøre arbeidsforholdene vanskelige for Liverpool-angrepet. Dette fikk Chelsea og Eden Hazard merke for et par uker siden da de gjestet Old Trafford.

KAN IKKE FÅ ROM: Mohamed Salah, Roberto Firmino og de andre Liverpool-stjernene vet å utnytte seg av muligheter når rommene er store. Foto: Oli Scarff/AFP

Generelt vil en åpen og hurtig kamp være til fordel for Liverpool. Dersom spillet bølger frem og tilbake, og vi får kontring på kontring og store rom, vil Liverpool få utnyttet sine ferdigheter. United vil på sin side forsøke å dra ned tempoet, stykke opp spillet og frustrere Liverpool, i et forsøk på å fremprovosere overmot og enkle feil.

Når disse stilartene møtes, er det verdt å nevne at Uniteds tilnærming oftest legger premissene for kampen i større grad enn Liverpools. Det er enklere å være destruktiv enn å være konstruktiv. Dermed vil kampbildet, så lenge det står 0-0, mest sannsynlig ligne en stillingskrig. Liverpool forsøker å dra opp tempoet og finne åpninger i forsvarsrekkene, United blir i sine posisjoner og parerer angrepene.

Dersom Klopps frontrekke blir nøytralisert, har han imidlertid en annen angrepsvinkel. Liverpools backer er et underkommunisert og undervurdert angrepsvåpen, og utviklingen til Trent Alexander-Arnold og Andy Robertson har styrket Liverpool den siste tiden. Klopps nåværende førstevalg på backplassene slår flere innlegg i åpent spill enn noen andre backer i topp 6, og de kan fort vise seg å være nøkkelen for Klopp.

FORRIGE OLD TRAFFORD-OPPGJØR MELLOM LAGENE: Klopp og Mourinho dirigerte troppene på samme arena i januar 2017. Da endte det 1-1. Foto: Dave Thompson/AP

I tillegg til gode individuelle ferdigheter, imponerende fart og stor løpskapasitet hos de unge backene, virker Klopp også å ha gjort et taktisk grep i bruken av banebredden. Der de tidligere i sesongen ofte gikk høyt og bredt ekstremt tidlig i det oppbyggende spillet, kommer de nå bakfra med langt bedre timing og fart. Dette styrker Liverpool offensivt, og gjør laget mindre sårbart defensivt idet stopperne i mindre grad overlates til seg selv.

Dersom Liverpools backer blir lagets nødvendige angrepsvåpen, vil Mourinho tvinges til å bruke sine kanter til en stor defensiv jobb. Alternativet til dette er å skyve over med egen backfirer, men da oppstår akkurat de rommene som angriperne til Liverpool jakter på. Det vil Mourinho for all del unngå, og det vil derfor ikke være overraskende om United i perioder ligger med en smal backfirer og to lave kanter, i praksis seks mann i forsvarsrekken.

Dermed kommer vi til et annet viktig punkt. Et lavt United-lag har en naturlig «out-ball» i Romelu Lukaku, som vil stå mot Liverpools stoppere i kontringsfasen. Dette er en nøkkelduell. Vil stopperne bryte foran og kvele kontringen med det samme, eller er Lukaku i stand til å ta inn ballen og legge igjen til Sanchez og andre på løp?

Lukaku har fått mye kritikk denne sesongen for manglende levering i toppkampene, men ga et glitrende svar på tiltale i hjemmekampen mot Chelsea. En Lukaku på krigsstien vil tvinge Liverpool til å tilpasse seg den store kontringstrusselen United da vil ha.

HAR SCORET I TO PÅ RAD: Romelu Lukaku har bidratt på viktig vis i de to siste Manchester United-seierne. Her utligner han til 2-2 mot Crystal Palace mandag. Foto: Glyn Kirk/AFP

Videre vil Uniteds presshøyde være avgjørende for Mourinho. Den berømte bussen – et samlet lag i lav blokk – vil nok være på plass i store deler av kampen, men det er gode argumenter for å løfte laget i bestemte faser av spillet. United kan mønstre en fysisk meget sterk midtbane, og ettersom Liverpool tar stor risiko på egen halvdel, vil et samlet United-press kunne gi gunstige brudd nær Liverpools mål. Her kan kampen avgjøres: Når United forlater skyttergravene, klarer Liverpool å trenge gjennom presset eller blir det brudd og hurtige United-kontringer?

Videre, og som alltid i kampene mellom de beste lagene, øyeblikket der ballen skifter eier – turnover – er særdeles viktig. Det er da motstander er i ubalanse, men tidsrommet for å utnytte ubalanse blir stadig mindre på dette nivået. Hvem kan komme opp med den geniale pasningen? Hvem har lest situasjonen og startet en bevegelse i forkant?

I teknisk sone kommer fotballhodene til Klopp og Mourinho til å arbeide på høygir. De analyserer kampbildet og vurderer muligheter og trusler. Stillingskrigen er sannsynlig fra start, men fotball er et dynamisk spill med uforutsette hendelser. Et rødt kort, en personlig feil eller en strålende prestasjon kan endre bildet på et øyeblikk, og når det skjer tar det fyr på Old Trafford.

Dette er kampen om andreplassen og kampen mellom to storheter. Det er kampen mellom Klopp og Mourinho, med to vidt forskjellige syn på hvordan fotball skal spilles. Det er Manchester United mot Liverpool på Drømmenes Teater.

Det blir ikke bedre enn dette!