Ti supertalenter som forsvant

Få ting er så morsomt som å diskutere unge supertalenter. Det å prøve å spå hvor god en tenåring kommer til å bli er egentlig en umulig oppgave, men det er likevel en øvelse de fleste av oss gjerne begir oss ut på. Selv om vi vet at veien fra talent til klassespiller er lang, hindrer det oss ikke i å finne “den nye Messi” eller “den nye Ronaldo” et par ganger i året. 

Når vi vurderer unge talenter vurderer vi dem stort sett ut i fra hvor gode vi tror de kan bli, ikke det de presterer her og nå. Ofte er det en riktig tilnærming, men den kan også gjøre at vi bommer stygt. Det er lett å se for seg at den utviklingen de har hatt fram til de er 19 år skal fortsette i samme tempo, men det store spørsmålet er på hvilket tidspunkt utviklingskurven flater ut. For noen stopper ikke utviklingen før de er i verdenstoppen, for andre stopper den når de er på nivået til en helt middels spiller for en klassisk middelhavsfarer. Andre når ikke engang dit. 

I Kasper Wikestads PL-podkast har de kåret de ti største Premier League-talentene som aldri  slo til. Det har inspirert meg til å velge ut ti andre spillere som i ungdommen så ut som de skulle erobre fotball-Europa, men aldri helt fikk den karrieren mange så for seg. 

10. Gai Assulin

Etter at La Masia hadde produsert flere spillere i verdensklasse ble forventningene til de unge spillerne i Barcelonas akademi skyhøye. Mange unge spillerne led nok en god del av at de gylne årgangene hadde skapt helt urealistiske forventninger om hvor lett det var å ta steget fra akademiet til Camp Nou. En av dem som fikk et hardt møte med virkeligheten var Gai Assulin. 

Gai Assulin skulle bli Israels Messi. Akkurat som Messi kom han til Barcelona og La Masia i ung alder. Assulin gikk gradene i Barcelonas akademi og var en del av Pep Guardiolas Barca B, sammen med spillere som Thiago, Busquets og Pedro. Han debuterte for det israelske landslaget som 16-åring og fikk A-lagsdebuten for Barcelona da han var 18. Siden den gang har det i grunn gått nedover. Barcelona ønsket å beholde unggutten, men ville ikke gi løfter om spilletid på A-laget. De så får seg flere ulike muligheter, som utlån til andre spanske klubber eller at han skulle få fortsette å utvikle seg i Barca B. Luis Enrique hadde da tatt over Barca B etter at Pep Guardiola fikk ansvar for A-laget, og Assulin hadde et langt dårligere forhold til Luis Enrique enn han hadde hatt til Pep. I tillegg var han fast bestemt på at han ville spille førstelagsfotball. Det hele endte opp med at Barcelona lot ham gå. Assulin dro videre til Manchester City, men klarte aldri å spille seg inn i A-lagstroppen der. I dag er det en gang så lovende talentet i rumenske FC Poli Iasi. 

Gai Assulin i debuten for Barcelona (Foto: Scanpix)

9. Jean Marie Dongou

Samarbeidet mellom Barcelona og Eto’o Foundation førte til at en rekke unge afrikanske spillere kom til La Masia. En av dem var kamerunske Jean Marie Dongou. Han kom til Barcelona da han var 13 år, og ble raskt en av de mest lovende spillerne i Barcelonas akademi. Noen mente han var den nye Eto’o, andre mente han imponerte mer som 16-åring enn det selveste Messi hadde gjort i samme alder. I likhet med Assulin gikk Dongou gradene i Barcas akademi, og alt lå til rette for at han skulle klare å ta steget helt opp til A-laget. Mange mente at han var den spisstypen Barcelona sårt trengte. 18 år gammel fikk han endelig sin A-lagsdebut, i Copa Del Rey. Debuten ble kronet med scoring, og i løpet av en drøy måned hadde han også debutert i La Liga og Champions League. 

Så sa det bråstopp. To år senere gikk han gratis til Real Zaragoza. Etter en liten rundtur på nivå to og tre i Spania sto han uten klubb høsten 2019. I februar signerte han for den finske klubben FC Honka. Han rakk å spille 30 minutter i den finske cupen før koronakrisen satte fotballen på vent. 

8. Kerlon

Husker du “seldribleren” Kerlon? Med sine sel-inspirerte dribleraid gikk den unge brasilianske driblefanten viralt lenge før det var et etablert uttrykk. Kerlon hadde sitt første store gjennombrudd i det Søramerikanske U17-mesterskapet i 2005, der han ledet Brasil til gull. Kerlon scoret åtte mål på sju kamper i mesterskapet og ble kåret til turneringens beste spiller. Hans spesialitet var å vippe ballen opp på hodet og så fosse fremover med ballen hoppende og dansende på hodet, som en sel. Den lekne stilen gjorde at han raskt ble sammenlignet med Ronaldinho. Flere storklubber var interessert, men det var til slutt Inter som hentet ham til Europa. 

Den første sesongen i Italia ble han sendt på lån til Chievo siden Inter allerede hadde brukt opp kvota for spillere som ikke kom fra EU. Da Kerlon kom tilbake til Inter etter oppholdet i Chievo hadde Mourinho tatt over skuta i Milano. Kerlon fikk klar beskjed om at han ikke var en spiller Mourinho kom til å satse på. “Selen” endte opp med å være Inter-spiller i fire år, uten å spille en eneste kamp for dem. En kombinasjon av skader, lite spilletid og dårlig utvikling gjorde at Kerlon aldri helt klarte å komme seg tilbake på det nivået han viste før han kom til Inter. Den siste klubben han spilte for før han la opp var slovenske Spartak Trnava. 

“Selen” Kerlon i kjent stil. (Foto: Scanpix)

7. Alen Halilović

I 2013 ble Alen Halilović tidenes yngste landslagsspiller for Kroatia. Da var han 16 år og hadde alt rukket å debutere i Champions League. Real Madrid prøvde å signere ham allerede da han var 14 år, og den unge kroaten ble regnet som et av Europas aller største talenter. Våren 2014 vant Barcelona kampen om midtbanejuvelen, og “Balkans Messi” satte kursen for Camp Nou. 

Barcelona følte seg trygge på at de hadde sikret seg en fremtidig superstjerne, men veien fra talent til A-lagsspiller i en klubb som Barcelona er lang. Etter en sesong på lån i Sporting Gijón valgte Barcelona å selge ham til Hamburger SV. Halilović fikk kun en eneste A-lagskamp for Barcelona, et innhopp mot Elche i Copa del Rey. Siden han forlot Spania har han vært innom en rekke klubber. AC Milan kjøpte ham sommeren 2018, men han har så langt kun fått tre kamper for italienerne. I skrivende stund er han på lån i Heerenveen, der han har startet fire kamper så langt denne sesongen. Han er fortsatt bare 23 år, så det kan være for tidlig å avskrive ham. Men det er helt tydelig at han verken blir “den nye Luka Modric” eller “Balkans Messi”. 

6. Sani Emmanuel

I 2009 var Nigeria vertskap for U17-VM. Blant målscorerne i turneringen finner vi spillere som Heung-Min Son, Álvaro Morata, Mario Götze, Isco og Neymar. Ingen av dem kunne måle seg med Sani Emmanuel. Sammen med lagkameratene skjøt Sani Emmanuel Nigeria hele veien til finalen, og Emmanuel endte opp som delt toppscorer i mesterskapet. Han ble kåret til mesterskapets beste spiller, og det så ut som om turneringen skulle være starten på en strålende karriere. Flere storklubber var interessert, og i 2010 signerte han for Lazio. 

Oppholdet i Italia ble aldri noen suksess, og etter et utlån til sveitsisk andredivisjon ble den unge spissen solgt videre til Beitar Jerusalem. Israel ble heller ikke noe varig oppholdssted for Emmanuel, og allerede etter tre uker ble han sendt på dør. Siste stoppested ble Oskarshamns AIK på nivå tre i Sverige. I 2015 la han opp som fotballspiller, 23 år gammel. Sani Emmanuel har selv fortalt at han har slitt med skader, spesielt betennelser i akillessenen, helt siden tenårene. Allerede i mesterskapet som ble hans høydepunkt som fotballspiller spilte han med voldsomme smerter. Han har selv forklart at grunnen til at han i flere av kampene i U17-VM kom inn som innbytter var at han allerede da slet med å holde ut i 90 minutter. På de seks årene fra han var U17-VMs beste spiller til han måtte legge opp spilte han totalt færre enn 20 seniorkamper. 

Sani Emmanuel feirer scoring i semifinalen i U17-VM (Foto: Scanpix)

5. Hachim Mastour

Sommeren 2014 var jeg ganske sikker på at Hachim Mastour kom til å bli en av de aller beste fotballspillerne fra 98-årgangen. Så feil kan man ta. Trøsten får være at jeg ikke var alene om å bomme grovt når det gjaldt den italiensk-marokkanske midtbanespilleren. AC Milan sikret seg unggutten da han var 14 år, og de aller fleste forventet at han skulle bli en superstjerne. Allerede som 15-åring ble han verdenskjent da han og Neymar hadde en triksekonkurranse i regi av Red Bull, og Marokko ga ham landslagsdebuten da han var 16 år for å sikre seg at han valgte dem fremfor fødelandet Italia. Det ble ikke bare hans første landskamp, men også hans eneste. 

Selv om han leverte for aldersbestemte lag i Milans akademi, fikk han ikke en eneste offisiell seniorkamp for AC Milan. Milan-trener Gattuso gikk så langt at han truet unggutten med å slå ut tennene hans fordi han ble mer berømt for å lage videoer til sosiale medier enn å faktisk spille fotball. Etter mislykkede låneopphold i Spania og Nederland mistet Milan tålmodigheten, og i 2018 gikk han gratis til greske Lamia. Heller ikke der ble han noen stor suksess, og våren 2019 var det greske eventyret over. Han fant ikke en ny klubb før oktober 2019, men da gikk turen til Reggina i Serie C. Det tidligere supertalentet har kun spilt åtte minutter denne sesongen. Selv om han fortsatt er ung tyder det aller meste på at Mastour for alltid kommer til å være youtube-spilleren som aldri lyktes noe annet sted enn i sosiale medier.

4. Caio Ribeiro

I 1995 satte Inter ny rekord på overgangsmarkedet. Den brasilianske spissen Caio Ribeiro ble hentet fra São Paulo for 6.6. millioner pund og ble dermed tidenes dyreste tenåring. Han hadde herjet i U20-VM den våren og ble kåret til mesterskapets beste spiller. Forventningene var skyhøye da Caio kom til Milano, men i dag huskes han først og fremst som en kjempeflopp som bommet på de mest åpenbare målsjanser. 

Han klarte aldri helt å etablere seg i Inter-laget, og et trenerbytte gjorde ikke saken bedre. Roy Hodgson kom inn som manager midt i sesongen og var aldri noen stor fan av den unge brasilianeren. Caio Ribeiro endte med totalt åtte kamper for Inter, og allerede etter én sesong ble han sendt videre til Napoli. Der fikk han riktignok litt mer spilletid, men scoringene uteble. Caio dro hjem igjen til Brasil i 1997 og tilbrakte resten av karrieren i ulike brasilianske klubber, med unntak av et lite opphold i tyske Rot-Weiß Oberhausen i 2. Bundesliga. I dag jobber Caio Ribeiro som fotballekspert i Brasil.

3. Vincenzo Sarno

Vincenzo Sarno var bare et barn da han signerte for Torino. (Foto: Scanpix)

Det er ikke noe nytt fenomen at store klubber punger ut millioner for å sikre seg unge talenter. Likevel skapte det enorm debatt da Torino betalte 120 millioner lire for 10 år gamle Vincenzo Sarno i 1999. Overgangen fikk naturlig nok vanvittig mye oppmerksomhet i Italia, og Sarno ble plutselig rikskjendis. Han deltok i TV-programmer der han fikk trikse med Batistuta og Mancini, og fikk råd om karrieren videre av selveste Del Piero. Sarno var venstrebeint, svært god teknisk og fra Napoli, så selvsagt utropte mediene ham til den nye Maradona. Oppholdet i Torino ble imidlertid kortvarig. 

Han holdt bare ut et par måneder i Nord-Italia før han vendte han hjem til barndomsklubben i Napoli, og han har i etterkant fortalt at det ble for tøft å bo så langt hjemmefra i så ung alder. Tre år senere ble han hentet til Romas akademi, men da han var 16 år gammel fant hovedstadsklubben ut at han ikke var en de ville satse på. Seks år etter at Vincenzo Sarno ble utropt til italias største barnetalent gikk han gratis til Serie C-klubben Sangiovannese. De siste femten årene har han spilt i en rekke klubber i Serie C og Serie B, og akkurat nå er han på lån fra Catania til Triestina. 

2. Sonny Pike

Sonny Pike ble superstjerne allerede før han var ferdig på barneskolen. Også han skulle bli den nye Maradona, eller kanskje George Best. Han ble invitert til Ajax og var i en liten periode en del av deres sagnomsuste akademi. Han fikk møte noen av Europas aller største stjerner, deltok i en rekke TV-programmer og ble en vandrende reklameplakat for store selskaper som Coca Cola. I et av TV-programmene han deltok i får en 12 år gammel Sonny Pike spørsmål om hvilke engelske klubber som har vært i kontakt, og svaret sier egentlig det meste om hvor ettertraktet unggutten var: “Manchester United, Arsenal, Spurs, Norwich, Ipswich, QPR…”

All oppmerksomheten ble til slutt for mye og tæret på ungguttens mentale helse. Som 18-åring følte han seg helt ferdig med fotballen. Etter et mentalt sammenbrudd kjente han at nok var nok. Barnestjerna endte opp uten en eneste kamp på profesjonelt nivå. I flere år holdt han seg helt unna fotballen, men nå bruker han sine erfaringer til å hjelpe unge spillere som drømmer om en proffkarriere. Han hjelper dem blant annet med å videreutvikle ballbehandling og teknikk, men også på det mentale planet. Han prøver å hjelpe de unge håpefulle spillerne på en slik måte at de kan lykkes i livet, uansett om de lykkes som fotballspillere eller ikke.

1. Freddy Adu

Freddy Adus karriere ble aldri det helt store. (Foto: Scanpix)

Det går ikke an å lage en slik liste uten å ha med Freddy Adu. Stakkars Freddy har i en årrekke vært selve symbolet på unge talenter som aldri klarer å leve opp til forventningene. Han skulle bli den nye Pelé og egenhendig løfte fotballen til nye høyder i USA. Han ble den yngste spilleren noensinne i MLS, og ble som 14-åring tidenes yngste målscorer i MLS. I januar 2006 debuterte han for USAs landslag, bare 16 år gammel. Den sommeren han fylte 18 år ble han hentet til Benfica. Det ble starten på en rundreise som sendte ham på kryss og tvers i Europa. 

Han var innom Frankrike, Hellas, Tyrkia, Serbia og Finland, i tillegg til opphold i Brasil og hjemme i USA. Dessverre slet han med å få spilletid nesten uansett hvor han dro. Nå er han 30 år gammel og står nok en gang uten klubb. Han nekter å gi slipp på fotballen, og har så smått begynt som trener for yngre spillere. I et intervju som ble gjort i fjor sommer sier han at han er spesielt oppmerksom på de spillerne som er markant bedre enn de andre, og derfor ikke trenger å jobbe så hardt på banen. Han kjenner igjen seg selv. Fordi alt var så lett for ham i tenårene, lærte han seg aldri å jobbe så hardt som de fleste trenerne krevde av ham i voksen alder. 

Dette var min topp 10. Her kan du Kasper og gjengen kåre topp 10 Premier League-talenter som aldri slo til: https://podcasts.apple.com/no/podcast/stjernene-som-falmet/id1268605519?i=1000470661348